Video: Nasa gør klar til nervepirrende landing på asteroide

OSIRIS-REx gør nu klar til en touch-and-go manøvre på asteroiden Bennu. Illustration: Nasa

Lad os bare slå det helt fast med det samme. Den 21. oktober bliver en stor dag for Nasa og udforskningen af rummet.

Efter fire års rejse er Nasas rumfartøj OSIRIS-REx langt om længe klar til at lave en kortvarig landing på asteroiden Bennu for at indsamle sten fra overfladen.

Landingen bliver mest af alt en slags touch-and-go manøvre, og der bliver helt sikkert varmt i Houstons kontrolcenter, når manøvren sker. Bennu har nemlig vist sig at være fyldt med overraskelser, hvoraf nogle er ret uvelkomne, viser det sig i en pressemeddelelse fra Nasa.

Den 500 meter brede asteroide har mod forventning vist sig at være fyldt med mere end 200 store sten, og med jævne mellemrum skyder små sten ud fra Bennu og truer med at ramme rumfartøjet.

Men Nasa har haft et år til at øve landingen på Bennu, og de har blandt andet brugt tiden på at skabe et detaljeret kort af asteroidens terræn. Kortet er indlejret i fartøjets hovedcomputer og skal bruges, når OSIRIS-REx foretager landingsmanøvren, som sker helt autonomt. Bennu er nemlig fem gange længere væk fra Jorden end Mars og radiosignaler tager 18 minutter at nå frem.

Læs også: Asteroide Bennu tur-retur: Fartøj skal bringe sten hjem

Nasas valg af landingssted er heller ikke det ideelle sted at lande. Men valgte skyldes, at stedet - kaldet Nightinggale - ser ud til at være ramt af en meteorit i nyere geologisk tid. Det betyder, at området har været udsat for stråling i kortere tid, og dermed er de molekylære forbindelser ikke nedbrudt i samme grad som andre steder på Bennu.

Det helt særlige ved Bennu er nemlig, at over 98 procent af overfladen ser ud til at være beklædt med organiske molekyler og karbonater - og det er den kulstofrige sammensætning, der kan tænkes at have spillet ind i dannelsen af liv på Jorden.

Bennu er simpelthen en slags tidskapsel fra solsystemets fødsel, og er blot en stump fra en langt større asteroide, der blev formet i et sted bag Jupiters bane. Bennu brød fri af sin moder-asteroide, der blev smadret i masser af stykker under mødet med et asteroidebælte. Men kortlægningen af Bennu giver Nasa-forskernes et hint om, hvordan moder-asteroiden så ud. Bennu er nemlig som en brik i et puslespil.

Læs også: Nu går jagten ind på asteroiderne

OSIRIS-REx har opdaget nogle mærkværdige lange fordybninger (150 cm lange og 14 cm tykke), der ser ud til at have hængt sammen med tilsvarende og større fordybninger i moder-asteroiden, og Nasa-forskerne mener, at der er tale om små render - eller floder - af vand. Så teknisk set har Bennu en lang række af betingelserne for liv, men alligevel er det en umulighed på grund af den manglende atmosfære, kraftige stråling, vakuum et i rummet ...udfyld selv resten.

Men tilbage til landingen

OSIRIS-REx have oprindelig frie tøjler til at lande i et område med en diameter på 160 meter. På grund af de mange sten i området - hvoraf mange er så porøse, at de går i opløsning, hvis man rammer dem - så er landingsområdet blevet indsnævret til et område med en diameter på 16 meter.

Landingen sker ved, at OSIRIS-REx placerer sig i en startposition 125 meter over Bennu. Fartøjet udfører så en såkaldt checkpoint manøvre og begynder sin nedstigning til 54 meter. Her udfører rumfartøjet et såkaldt Match Point burn for at bremse op og bringe sig i en rotation, der matcher Bennus, og så går den sidste nedstigning i gang.

Artiklen fortsætter efter grafikken

Illustration: MI Grafik

Under manøvren vil Bennus autonome navigationssystem, kaldet Natural Frequency Tracking (NFT), optage real-time billeder af terrænet og sammenligne dem med sit detaljerede kort.

Hvis NTF opdager, at fartøjet er ude af kurs og for eksempel driver mod nogle farlige sten, så bliver der udført en abort-manøvre som sender OSIRIS-REx væk fra Bennu. Der er der plads til at gøre to gange, før fartøjet slipper op for brændstof.

Asteroide-sten skal lande i Utah om tre år

Hvis alt går efter planen i et af forsøgene, vil OSIRIS-REx lande ganske kortvarigt på overfladen med sin prøvetagningsarm kaldet TAGSAM og affyre et skud kvælstof, der gerne skulle hvirvle en masse småsten op, som ender i fartøjets prøveindsamlingskasse for enden af TAGSAM.

Om der er jackpot, vil Nasa afgøre ved at flyve op over Bennu og fortage en spinmanøvre den 24. oktober. Sammenlignet med en tidligere spinmanøvre, hvor der ikke var indsamlet en prøve, kan forskerne afgøre nogenlunde, hvor mange gram sten, der er kommet med ombord.

Hvis der ikke er jackpot, kan Nasa gøre et nyt forsøg på at indsamle sten.

Går alt efter planen, så bliver stenene sendt tilbage til Jorden i 2021 og ankommer i september 2023. Og mon ikke Nasa står klar i UTAH-ørkenen for at få fingre i de dyrebare sten først.
*
Som det fremgår af nedenstående video, har Nasa allerede afholdt en slags generalprøve, hvor OSIRIS-REx med sin TAGSAM blev sendt ned til 64 meter over overfladen af Bennu for så at flyve væk igen. Den manøvre blev udført 14. april i år. *