Vandingeniører i lære hos ørkenbille

De mikroskopiske vanddråber fra tågen opsamles på dækvingerne og løber ned til munden på billen, der står vendt imod vinden. Mennesket kan lære af vingernes overfladeegenskaber, som gør den ideel som vanddråbeopsamler. Teknikken kan efterlignes i tørre egne, f.eks. i Nepals bjerge, hvor der er mangel på pumper, der kan bringe vand op i højderne.

Namibias ørken i Sydvestafrika er et af de varmeste og tørreste steder på Jorden. Der falder ingen regn, men omkring seks morgener pr. måned blæser tåge ind over land i storme fra Atlanten. Billen Stenocara opfanger vand fra denne flygtige ressouce har to engelske forskere opdaget. Andrew Parker fra universitetet i Oxford og Chris Lawrence fra det engelske forsvarsministerium undersøgte billens dækvingers evne til både at være vandtiltrækkende og vandafvisende. På dækvingerne er placeret et stort antal "buler", hvis overflade er hydrofil ('vandelskende'). Derfor tiltrækker bulerne de mikroskopiske vanddråber i tågen.

Billen stiller sig med hovedet imod vinden og med vingerne hævet, så de står skråt op imod vinden. De opfangne små dråber "smelter" sammen til større på den hydrofile bule.
Når der er dannet en passende stor dråbe, løber den ned ad bulen til vingens grundflade, der er hydrofob ('vandfrygtende'). Vanddråberne løber derfor hurtigt ned ad de vandskyende flader kanaler imellem bulerne - ned til billens mund.

Tricket er nemt at eftergøre og Parker er allerede i gang med at kommercialisere ideen med kombinationen af hydrofile og hydrofobe overfladeområder på en opsamler af vand fra tåge. Plastfolie, f.eks. af celluloseacetat, kan forsynes med hydrofile "forhøjninger" af blæk, der påsprøjtes ved en teknik, der minder om ink jet printing på papir.

Vores tågeopsamler er allerede nu adskillige gange mere effektiv end andre opsamlere, siger han. Han regner med at have det første kommercielle produkt klar om et års tid. Det bliver sandsynligvis et telt, som opsamler vand til beboerne, fortæller Parker.

Man har nu mulighed for at gøre tåge-vandopsamling rundt omkring i verden mere effektiv. Selve ideen med at hente vand ud af tågeskyer er derimod gammel. Plinius den Ældre beskrev, hvordan indbyggerne på Kanarieøerne opsamlede det vand, som tågen afsatte på øernes træer. I Chile opsamler man vand på finmaskede lodret ophængte plastnet. I landsbyen Chungungo får de 700 indbyggere 15.000 litervand om dagen på denne måde. Plast bygget efter billemetoden kan gøre opsamlingen endnu mere effektiv. Det vil også være velegnet til opsamling af dug.