USA starter ny produktion af plutonium-238

Det amerikanske energiministerium bruger nu 180 millioner kroner på at designe produktion og proces for fremstilling af fem kg plutonium-238 pr. år.

Forklaringen er, at USA ellers vil løbe tør for nukleart brændstof til fremtidige interplanetariske rumsonder og sonder der skal ud i de fjerne egne af Solsystemet.

Afslutningen på den kolde krig og dens massive opbygning af atomvåben har betydet at USA ikke længere har plutonium-238 til sine kommende rumsonder, bortset fra et par enkelte missioner som allerede er planlagt. Den opdaterede status på den amerikanske plutonium 238-situation er kortlagt i en ny rapport fra National Academy of Sciences, som blev frigivet i sidste uge.

Behovet for plutonium-238 hænger sammen med, at rumsonder, der flyver ud på den anden side af Jupiter, er så langt fra Solen, at de ikke kan drives med solpaneler. Derfor benyttes ofte termonuklearreaktorer, som via plutonium-238 skaber strøm fra varmen af plutoniummets naturlige henfald.

Problemet er at plutonium-238 ikke findes naturlige på Jorden, men er et biprodukt fra fremstillingen af atomvåben. USA stoppede sin produktionen af plutonium-238 i 1988 og har siden benyttet lagre. Disse lagre er siden 1992 blevet suppleret med leverancer fra Rusland.

Den russiske kilde er nu også tørret ind, da russerne også har stoppet fremstillingen. Det amerikanske energiministerium havde i 2007 planlagt at genoptage produktionen af plutonium-238, men planerne blev skrinlagt. Plutoniummet skulle have været produceret på Idaho National Laboratory.

Talsmand Jen Stutsman fra det amerikanske energiministerium oplyser, at man har afsat 180 millioner kroner i næste års budget til det foreløbige design og opbygning af produktionsprocessen. Ifølge amerikansk lovgivning er det kun energiministeriet som må fremstille plutonium-238.

Ifølge rapporten fra National Academy of Sciences vil det koste Energiministeriet mindst 900 millioner kroner at genoptage produktionen af de fem kilo om året, som Nasa skal bruge til sine rumsonder.

Af de kommende rumsonder som skal bruge plutonium-238 er den forsinkede Mars Science Laboratory der skal opsendes i 2011 og en sonder der skal på tur i det ydre solsystem i 2020.

De sidste to missioner, som benyttede plutonium, var New Horizons, som er på vej til Pluto, og Cassini som er i kredsløb om Saturn. Rumsonder drevet af plutonium-238 holder meget længe. De to Voyager-rumsonder der blev opsendt i 1977 forventes at forsætte med at fungere indtil 2020.

Dokumentation

US Department of Energy

Emner : Nasa
sortSortér kommentarer
  • Ældste først
  • Nyeste først
  • Bedste først

Som pensioneret lektor kan jeg ikke holde fingrene fra den røde kuglepen, når der i en artikel forekommer udtryk, som kan misforstås eller er uhensigtsmæssige. Ordene "nukleart brændstof" og "termonuklearreaktorer" er absolut misvisende, da de leder tanken hen på nukleare processer, der kendes i kernekraftværker eller i fusionsreaktorer (termonukleare processer). Pu-238 henfalder ved udsendelse af en alfa-partikel, hvis energi ved nedbremsning bliver til varme. Denne varme bruges til via den termoelektriske effekt at skabe elektrisk energi, som driver udstyret i satellitten. En kerne med kort halveringstid udsender mange partikler pr sekund. Derfor er Pu-238 velegnet, da halveringstiden er 87 år. Det ved henfaldet dannede stof, U-234, udsender også en alfa-partikel men bidrager stort set ikke til opvarmningen, da halveringstiden er knap 250.000 år. Batterier baseret på Pu-238 har også været anvendt som el-kilder i apparater på øde steder her på Jorden.

  • 0
  • 0
Bidrag med din viden – log ind og deltag i debatten