Universets kraftigste nordlys observeret på mislykket dværgstjerne

Sådan forestiller en kunstner sig, at kraftigt polarlys ser ud på den brune dværg. Illustration: Chuck Carter and Gregg Hallinan/Caltech

For første gang har astronomer observeret nordlys uden for vores solsystem. Med radio og optiske teleskoper er det lykkedes amerikanske forskere at fastslå, at nordlys ikke er reserveret til planeter, men også kan forekomme på stjerner – dog på en relativt kold en af slagsen.

Nordlys-stjernen er en såkaldt brun dværg, som er kendetegnet ved at de er for små til at opretholde en fusion i deres kerne, og derfor betragtes som mislykkede stjerner. Opdagelsen tyder dog på, at den mislykkede stjerne stadig har noget at byde på, hvis man kunne overleve de ekstremt høje temperaturer og knusende tyngdekraft, fortæller forskningsleder Gregg Halinan fra Caltech.

Læs også: ‘Tsunami-bøje’ tager første unikke billede af Jorden i 43 år

»Du ville af og til opleve et fantastisk lysshow fra et nordlys hundredetusinder gange mere kraftigt end noget, der er observeret i vores solsystem,« siger han ifølge en meddelelse fra Caltech.

Planet kan skabe partikelstrøm

Nordlys – eller nærmere bestemt polarlys – opstår, når ladede partikler typisk båret af solvinde kommer i karambolage med en planets magnetfelt. Her bliver partikler accelereret til polerne, hvor de kolliderer med gas-atomer i atmosfæren.

Læs også: Russisk milliardær starter hidtil største søgning efter ikke-jordisk liv

I tilfældet med det enorme nordlys kan solvinde dog ikke være forklaringen. Der er ingen solvind til at drive partiklerne ind i magnetfeltet. Derfor forestiller forskerne sig, at en planet i tæt kredsløb om den brune dværg kan være med til at skabe strømmen af ladede partikler.

»Men indtil vi får kortlagt polarlyset præcist, så er vi ikke i stand til at sige, hvor det kommer fra,« fortæller Gregg Halinan.

Afsløret af radiopuls

Gregg Halinan opdagede allerede i 2006, at brune dværge udsender en puls af radiobølger. Samme fænomen kan observeres fra vores naboplaneter, og her er radiobølgerne et direkte resultat af polarlys. Siden da har astronomen arbejdet på at finde ud af, om det var polarlys, der gav de mislykkede stjerner deres radiopuls.

Læs også: Astronomer finder de første isskyer uden for solsystemet

Opdagelsen viser ifølge forskeren at de kølige stjerner kan have mere tilfælles med massive gasplaneter end egentlige stjerner.

»Vi har fundet ud af, at brune dværge ikke er som små stjerner med hensyn til deres magnetiske aktivitet; de er som kæmpe gasplaneter med enormt kraftigt polarlys,« understreger Gregg Halinan.

Emner : Planeter