Uheldsramte ion-motorer afgør om Japan-sonde når Jorden

Inden den japanske rumsonde Hayabusa kommer tilbage til Jorden skal den gennemføre flere hidtil uprøvede kurskorrektioner med delvist defekte ionmotorer.

Den japanske rumfartsorganisation Jaxa oplyste i denne uge, at Hayabusas ankomst til Jorden, hvis alt forløber godt, vil finde sted den 13. juni i år cirka kl. 14 dansk tid.

Hjemkomsten bliver afslutningen på syv dramatiske og uheldsplagede år for Hayabusa, der lige nu svæver 19 millioner kilometer fra Jorden.

Hayabusa har været plaget af en lang række problemer undervejs. Rumsondens fire ionmotorer har voldt problemer siden opsendelsen i 2003, og i dag benytter rumsonden en kombination af delsystemer fra forskellige motorer.

Det er dog ikke kun motorerne, der har svigtet. Efter opsendelsen i 2003 og en indledende forbiflyvning af Jorden satte rumsonden kursen mod asteroiden Itokawa.

Det lykkedes at tage 1.600 billeder af den kartoffelformede asteroide, som er 600 meter lang og 270 meter bred. Men et forsøg på at landsætte minirobotten Minerva på asteroiden i november 2005 mislykkedes, og den drev i stedet væk i rummet.

Efterfølgende fløj Hayabusa to gange ned på Itokawas overflade i forsøget på at indsamle prøver. Om det faktisk lykkedes, ved den japanske rumfartsorganisation Jaxa først, hvis sonden overhovedet når hjem.

Uden kontakt i tre måneder

I slutningen af 2007 mistede man kontrollen med sonden i tre måneder, men fik dog etableret kontakten igen.

Hayabusas projektleder, Junichiro Kawaguchi, oplyser til spaceflight.now, at meget stadig kan gå galt under rumsondens sidste to måneder i rummet.

»Rumsonden er ikke i en særligt god tilstand. Hvis den havde det fint, ville vi antage, at det var nemt herfra, men sådan er det ikke,« sagde Junichiro Kawaguchi for nylig i et interview.

Hayabusa skulle egentlig have været hjemme i 2007, men de mange problemer har udsat hjemrejsen og gjort den længere, så den først når hjem i år - om alt går vel.

Junichiro Kawaguchi er stadig ikke sikker på, om Hayabusa kan klare hjemturen, men håber at blive positivt overrasket.

Ionmotorerne skal affyres i løbet af flere korte affyringer i de kommende måneder. Fire affyringer i maj og juni måned vil sende Hayabusa ned imod landingsområdet på Woomera Test Facility i det sydlige Australien.

Tre timer før ankomsten frigøres landingskapslen med de mulige prøver via fjedre, og kapslen vil flyve ned gennem atmosfæren over Antarktis, beskyttet af sit varmeskjold. Herefter vil faldskærmen blive foldet ud og navigationssignalet bliver tændt, så bjærgningsmandskabet kan finde den.

Selve Hayabusa-rumsonden vil også flyve ind i Jordens atmosfære, men brænde op undervejs, oplyser Jaxa.

Dokumentation

Jaxa om Hayabusa: