Turbopumpe skyld i eksplosion: Nu dropper Orbital sine sovjet-raketmotorer

Teknikerne hos det amerikanske rumfartsfirma Orbital Sciences er stadig i fuld gang med at undersøge resterne af den Antares-raket, der eksploderede kort efter affyringen fra Virginia forrige tirsdag. Men nu tør de godt sige, at uheldet sandsynligvis skyldtes et problem med den ene af de to raketmotorer.

De foreløbige undersøgelser peger på, at raketten mistede fremdrift, da der opstod en fejl i en turbopumpe, som skulle sende brændstof ind i motorens brændkammer. Det skriver Orbital i en pressemeddelelse.

Antares-raketten løfter sig ved hjælp af kraftige og effektive AJ-26-motorer fra Aerojet Rocketdyne. De er baserede på sovjetiske NK-33-raketmotorer, der blev designet sidst i 1960'erne. De gamle motorer købes i Rusland og får en overhaling i USA.

Læs også: Boeing-chef: Russiske motorer var skyld i raket-eksplosion

Som konsekvens af ulykken har Orbital opgivet at bruge Antares-raketten i den nuværende konfiguration til flyvninger til Den Internationale Rumstation, ISS. Det betyder, at firmaet bliver nødt til at købe raketter fra et andet rumfartsfirma, for Orbital vil stadig overholde kontrakten med Nasa om leverancer til rumstationen.

Det er fortsat Orbitals rumkapsel Cygnus, der skal løftes op i bane om Jorden og bringe udstyr og forsyninger det sidste stykke til ISS, men den næste opsendelse eller to skal ske med en anden løfteraket end Orbitals egen Antares.

Læs også: Meteor-kamera og crab cakes gik tabt ved raketeksplosionen

Det vides endnu ikke, hvem der bliver Orbitals midlertidige raketleverandør. Firmaet forhandler med to amerikanske og et europæisk rumfartsfirma.

Blandt de mulige kandidater er ærkekonkurrenten SpaceX, som også har kontrakt med Nasa om ISS-leverancer. Det ville være en interessant udvikling, hvis SpaceX-raketten Falcon 9 skal løfte Cygnus ud i rummet - ikke mindst set i lyset af, at SpaceX-stifteren, Elon Musk, i et interview til magasinet Wired i 2012 kaldte Orbitals raketter for en joke på grund af brugen af gamle russiske raketmotorer.

I løbet af de kommende par år vil Orbital finde nye raketmotorer til Antares, som så vil være klar i en ny og forbedret udgave i 2016. Det vil utvivlsomt blive motorer fremstillet i USA.