To år efter fatalt styrt: Virgin er med i rumkapløbet

Det nye fly Unity bliver nu trukket rundt på startbanen og skal snart i luften. Illustration: Virgin Galactic

Richard Branson vs. Jeff Bezos eller Virgin Galactic vs. Blue Origin.

Sådan ser rumkapløbets største spillere for tiden ud, når det gælder kampen om at sende turister i rummet. De seneste år er Blue Orgin løbet med opmærksomheden, fordi de gentagne gange er startet og landet lodret med deres rumraket.

Virgin Galactic har derimod været ude af rampelyset i snart to år, efter at rumflyet Enterprise styrtede ned i oktober 2014 Mojaveørkenen.

Læs også: Overlevende pilot blev flået ud af Virgin-rumfly ved et tilfælde

Men nu taxier et nyt fly, Unity, rundt på startbanen.

Virgin Galactic vil nu gå i gang med flyvninger under vingen på moderflyet, White Knight Two, og planen er også at udføre droptests for at verificere flyets glideegenskaber. Testene er nødvendige for at få den endelige tilladelse fra de amerikanske flymyndigheder, FAA, til at flyve med turister. Men nu er der altså givet grønt lys for testflyvninger.

Virgin har stadig lang vej til rumflyvninger

Hverken Blue Origin eller Virgin Galactic har meldt en dato ud for, hvornår de begynder at sende turister i rummet, men Virgin Galactics Mike Moss, der står for missionerne, oplyser i en pressemeddelelse, at det stadig er meget arbejde, før firmaet er klar til at udføre testflyvninger af en komplet rumtur.

Når det sker, vil White Knight Two løfte Unity op til cirka 15 kilometers højde, hvorefter Unitys egen motor vil skyde seks turister og to piloter de sidste kilometer ud i rummet, hvor de vil opleve en seks minutter lang vægtløshed. Hvis motoren er magen til den på forgængeren Enterprise, så er der tale om en lattergasmotor, som er en hybridmotor, hvor den faste brændstofdel er skiftet ud fra polymeren HTPB (hydroxyltermineret polybutadien) til en mere polamid-baseret motor (f.eks nylon). Princippet er identisk med de danske raketbyggeres succesfulde HATV-hybridmotorer, hvor lattergas bliver sendt gennem en grain støbt af fast brændstof.

Læs også: Halerors-manøvre fik Virgin-rumskib til at brække i stykker

Kort før apogee er det planen at vinkle hele halepartiet - med en højde på 4,6 meter - bagud for at låse flyet i en stabil position. Det var netop denne manøvre, som førte til styrtet i 2014, da udløsningen skete for tidligt.