Teenagestjerner gør oprør

Normalt bliver en ung stjerne mindre, efterhånden som gravitationen trækker gas og støv ind mod dens centrum. Det får den til at rotere hurtigere, men nu har astronomer fra Nasas JPL-laboratorium i Californien fundet en betydelig mængde stjerner, der ikke roterer hurtigere, når de krymper.

Ifølge Dr. Luisa Rebull fra JPL, burde en ung krympende stjerne opføre sig ligesom en skøjteløber, der trækker armene ind og på den måde roterer hurtigere. Man ved endnu ikke præcist, hvorfor en række stjerner ikke opfører sig sådan, men Luisa Rebull har fire mulige forklaringer:

For det første kan det blot være et led i den måde, som visse stjerner dannes på. For det andet kan det være den interstellare vind, der bremser rotationen, på samme måde, som hvis en skøjteløber strækker armene ud. En tredje mulig forklaring er, at den unge stjernes magnetfelt låser stjernens rotation fast til rotations-hastigheden af en omkringliggende sky af støv og gas. Og endelig kan det skyldes, at der allerede er dannet planeter omkring stjernen, og at de ligesom planeterne i solsystemet "stjæler" rotationsenergi fra moderstjernen.

Den sidste forklaring er den mest interessante for Nasa og planetjægere. Hvis den forklaring er rigtig, betyder det, at man nemt kan finde stjerner med planeter, blot ved at kigge på moderstjernens rotation.

På stjernejagt

Luisa Rebull arbejder på Nasas Origins-program, der har det formål at finde jordlignende planeter andre steder i universet. Planeter hvor der måske er grundlag for liv. En kommende rummission i Origins-programmet – kaldet Space Interferometry Missionen – får til formål lede efter planeter omkring unge stjerner, og vil hermed direkte kunne be- eller afkræfte teorien.

I løbet af sine studier har Luisa Rebull undersøgt mere end 9.000 stjerner i Orion- og Juletræ-stjernetågerne. Her fandt hun omkring 500 stjerner med store pletter.

Planeterne ligner solpletter, men er meget større og dækker store dele af stjernernes overflade. Når stjernerne roterer forsvinder de og kommer til syne igen. Flere af stjernerne er mere rødlige end forventet, og det antyder, at de måske omkranses af en støvskive, der kunne være med til at dæmpe rotationen.

Undersøgelserne er gennemført med et 76 centimeter teleskop på McDonald Observatoriet i Texas, og resultaterne vil blive offentliggjort i juli-nummeret af "The Astronomical Journal".