Stockholm ringer

I omkring 20 år sov professor Frank Wilczek fra Massachusetts Institute of Technology i Boston dårligt om nætterne i begyndelsen af oktober. Den 14. oktober 2004 vågnede han allerede kl. 5, stod op og gik i bad. Da telefonen ringende 12 minutter over fem, var det derfor hans kone, der blev vækket af et udlandsopkald. Hun måtte hive ægtemanden ud af badet, og mens vandet dryppede hen over hele gulvet, modtog Frank Wilczek beskeden om, at han var en af årets nobelpristagere i fysik.

I næste uge går det løs igen i Stockholm. Mandag udpeges modtageren eller modtagerne af nobelprisen i medicin eller fysiologi, tirsdag gælder det fysikprisen og onsdag kemiprisen. Senere følger litteraturprisen, fredsprisen og økonomiprisen. Hver af de tre naturvidenskabelige priser kan tildeles 1-3 nulevende personer. Da forskere ved amerikanske universiteter traditionelt tager sig af broderparten af priserne, er der sikkert igen i år flere, der får et opkald tidligt om morgenen - eller midt om natten. Et opkald som for nogle vil være en forløsning på mange års venten, og for andre vil komme som en stor overraskelse.

Der findes mange priser, der hædrer de bedste videnskabsmænd og -kvinder, men nobelprisen slår dem alle i omtale og berømmelse. Det skyldes ikke alene de mange penge - ti millioner svenske kroner er der til deling blandt modtagerne af hver enkelt pris - det skyldes først og fremmest den historie og mystik, der er knyttet til nobelpriserne.

Alfred Nobel skrev sit testamente i Paris 27. november 1895. Da det blev åbnet efter hans død 10. december 1896 vakte det stor opstandelse, at størstedelen af Nobels formue skulle bruges til en årlig prisuddeling. Familien modsatte sig testamentet, og selv de, som skulle uddele priserne, nægtede at følge det. Efter flere retssager gik der fem år, før de første nobelpriser blev uddelt i 1901. Fysikprisen gik til William Röntgen med den officielle begrundelse: 'for opdagelsen af de bemærkelsesværdige stråler, som efterfølgende er opkaldt efter ham.'

Proceduren med at finde dette års modtagere indledtes allerede 1. februar, hvor det var sidste frist for at nominere kandidater til de tre naturvidenskabelige priser. De nomineredes navne kendes ikke, de holdes hemmeligt de næste 50 år. En række udvalg har bedømt de nominerede, men den endelige afgørelse af hvem, der skal hædres, falder først om morgenen på dagen, hvor navnene offentliggøres. Det sker for fysik- og kemiprisens vedkommende ved et møde og en afstemning i det svenske videnskabsakademi og for medicinprisens vedkommende ved et tilsvarende arrangement for Nobelforsamlingen ved Karolinska Institutet. Umiddelbart efter afgørelsen begynder telefonopkaldene til årets modtagere. Uddelingen sker under pomp og pragt i Stockholm 10. december - på Alfred Nobels dødsdag.

At være nobelprismodtager er et job i sig selv. Invitationer til at holde foredrag kommer fra hele verden. Så en nobelprismodtager kan godt afsætte en stor del af sin tid til at rejse Jorden rundt. Selv uden for forskerkredse bliver man efterspurgt. En af sidste års modtagere af fysikprisen, Albert Fert fra Paris, fortalte under et besøg i sommer i København, at han bl.a. var blevet bedt om at tale over emnet 'The Life in Competition' ved et møde arrangeret af et stort multinationalt selskab. Som nobelprismodtager måtte han jo kende noget til at konkurrere, mente de. Henvendelsen var nok en overraskelse, men at han selv kunne bestemme honorarets størrelse var en endnu større overraskelse. Fert takkede pænt nej til tilbuddet.