Stjernedannelse i Skabelsens søjler

I 1995 tog NASAs og ESAs Hubble-rumteleskop en række spektakulære billeder af de såkaldte Skabelsens søjler i stjernetågen Ørnen, også kaldet Messier objekt nr. 16. På bl.a. de infrarøde billeder var der tegn på, at der fandt stjernedannelser sted inde i stjernetågen. På billederne var de store søljer af gas og støv formet og oplyst af de kraftige, klare og tunge stjerner i den nærliggende unge stjernehob HGC-6611. Dengang mente Hubble-astronomerne, at der måske fandtes meget unge stjerner inde i stjernetågen Ørnen.

Nu har en gruppe ESO-astronomer taget detaljerede infrarøde billeder med en hidtil uhørt rumlig opløsning af området i Ørnen. Derved er det blevet muligt at se ind i de tætte tåger af støv og gas for at finde lyset fra de nyfødte stjerner. Billederne er taget med ISAAC-instrumentet på ESOs 8,2 meter store Antu-teleskop i Paranal i Chile.

På billederne ses, at to af de tre søjler indeholder meget unge og forholdsvis massive stjerner ude i spidsen. En anden gruppe mindre massive stjerner ses i sammenhæng med de mindre bobler der er strøet ud over søjlernes overflade.

Billederne giver astronomerne nye oplysninger om, hvordan stjerner fødes. Måske er deres fødsel blevet sat i gang af den intense ultraviolette stråling fra NGC-6611 stjernehoben. Men der er stadig mange åbne og ubesvarede spørgsmål i forbindelse med stjernernes fødsel og videre udvikling, som astronomerne endnu ikke har konkrete svar på.