Stetoskop vinder Ingeniørens produktpris

Årets produktprisvinder kunne ikke selv have planlagt det bedre. For selvom B&O Medicom har eksisteret - og klaret sig pænt - siden 1989, er prisvinderen, det digitale stetoskop, reelt virksomhedens første selvstændigt udviklede og producerede produkt, baseret på B&O-koncernens vældige viden om og patentportefølje inden for lyd. Stetoskopet er udviklet i et tæt samarbejde med verdens førende og største stetoskop-firma, 3M Littmann®.

»Vi er meget stolte og beærede over at modtage Ingeniørens Produktpris 2001. For os ingeniører betyder det noget ekstra at få netop denne faglige pris - og så især fordi netop stetoskopet bringer B&O Medicom på landkortet,« siger projektleder og teknikumingeniør Hans Jørgen Jensen.

Fidusen ved B&O Medicoms og 3M Littmanns digitale stetoskop er populært sagt, at lægen får en tydeligere og mere præcis lydgengivelse samt mulighed for at repetere lyden og gemme den på sin pc via infrarød dataoverførsel. Senere kan lægen afspille lyden af patientens hjerte, lunger eller andre kropsdele. Alt sammen i et apparat, som i vægt, design og brug til forveksling ligner det gode gamle stetoskop.

Samtidig indeholder stetoskopet en række ekstra funktioner, som den digitale teknik gør mulig: Apparatet kan afspille lydsignalerne ved både almindelig og halv hastighed - med bevaret tonehøjde. Det er især en fordel ved børn, som har en høj puls, der let kan give et grumset lydbillede. Man kan skrue op for lyden uden forvrængning, og lægen kan benytte forskellige lydfiltre, som forstærker den effekt, som han eller hun netop lytter efter. Og apparatet udregner automatisk patientens puls efter blot ganske få sekunder. Softwaren bag alle disse nye og innovative løsninger har B&O Medicom patent på.

Startede med fiasko

Men succes-historien med det digital stetoskop startede egentlig med en kommerciel fiasko. Virksomheden, som dengang hed B&O Technology, havde i 1995 udviklet et yderst innovativt apparat, som kan diagnosticere tilkalkning af hjerteklapper via lyden fra klapperne. Det sparer en ellers smertefuld og dyr undersøgelse, men virksomheden manglede den rette kontakt til markedet, og produktet blev stort set ikke solgt.

Men udviklingen genererede så meget viden - og flere patenter - omkring at oversætte lyd digitalt, at ledelsen satte sig som mål, at virksomheden skulle udvikle intet mindre end verdens mest avancerede digitale stetoskop. På daværende tidspunkt var de mest avancerede af slagsen baseret på analog elektronik, som gav et meget støjende lydbillede.

Året efter havde man udviklet et apparat, der virkede, men som langtfra lignede et stetoskop. Belært af erfaringen ville selskabet nu have en partner, som kendte det svære og konservative marked for medicinsk udstyr, og man tog derfor turen rundt til de fire største virksomheder på verdensmarkedet - bevæbnet med apparatet plus en række patenter. Heriblandt patentet på det at simulere akustiske signaler digitalt i et stetoskop.

3M Littmann sagde ''Ja tak'', og siden juli 1997 har de to parter arbejdet tæt sammen om projektet.

Nyt skal ligne gammelt

»Vi har taget os helt og fuldt af teknikken; 3M Littmann har stået for den del, der handler om kundetest og krav til design og funktionalitet,« forklarer Hans Jørgen Jensen. Og ingen i udviklingsgruppen lægger skjul på, at sparringen med 3M Littmann, som kender sine kunder på travet, har været både meget lærerigt og meget udfordrende:

»Vi havde nok ikke gjort os helt klart, hvor vigtigt det er, at stetoskopet ligner det velkendte i størrelse, vægt og udformning. Så den største udfordring for os har nok i virkeligheden været at få presset teknikken ned i det velkendte design, som samtidig skulle kunne produceres, uden at det koster en bondegård,« siger Hans Jørgen Jensen.

Og teknikumingeniør Christian Giørtz Pedersen fra udviklingsgruppen supplerer:

»For eksempel blev vi presset til at få printet ned miniaturestørrelse i forhold til selve transduceren, som bare er 55 millimeter i diameter. Det var meget svært, når vi samtidig ikke ville fravige princippet om at bruge standardkomponenter. Men det gik alligevel,« siger han.

Det hørte også med til kravene, at stetoskopet skulle kunne foldes sammen og lægges i lægens kittellomme. Det betød, at stykket under ørebøjlerne skulle være særligt bøjeligt - hvilket man normalt klarer med en blød PVC-plast enhed. Men da B&O Medicom selv står for produktion af stetoskopet - og af princip ikke bruger PVC - så måtte man i stedet ud og opfinde en ny støbemetode til gummi, kaldet insert-moulding, forklarer et af de andre medlemmer af udviklingsgruppen, teknikumingeniør Sven Erik Poulsen:

»Vi fandt på at sprøjtestøbe gummi ind omkring en gaffel af et hårdt, men meget sprødt plastmateriale, som gummi ikke binder på. Efter støbning brækkes gaflen i stykker tre steder og kan tages ud af den færdige gummigaffel, som nu har de helt rigtige indre og ydre mål.«

Pres på flæskestegen

En anden ny ting for B&O Medicom var også, at apparatet og produktionen skulle godkendes af de strikse, amerikanske sundhedsmyndigheder, FDA.

»Det kræver en helt ny måde at tænke på, hvor meget skal dokumenteres undervejs og forud - og ikke bare bagefter. Og hvor enhver nok så lille ændring af apparatet kræver, at man genindsender og reviderer hundredevis af sider,« siger civilingeniør Casper Stokbro Sørensen fra udviklingsgruppen. Men der har da også været hurdler undervejs i processen med at udvikle selve software- og lyddelen til stetoskopet. For eksempel er der gået mange flæskestege til i forsøget på at skabe den rigtige lyd af et hjerte, der slår inde bag brystkassens lag af kød og ben:

»Det var ikke helt nemt at simulere den lyd. Men det er selvfølgelig helt afgørende for instrumentet, at hjertelyden stadig lyder helt naturtro, efter at den har været gennem en digitalisering,« forklarer civilingeniør Bjørn Knud Andersen.

Stiller selv diagnosen
Nu kører produktionen af stetoskopet til 3M Littmann i B&O Medicoms splinternye bygninger i Struers udkant. Udviklingsfolkene er så småt på vej til andre opgaver, hvor man blandt andet undersøger, om der er andre akustiske signaler fra kroppen, som direkte eller indirekte kan anvendes til diagnosticering via den digitale lydteknik.

På lidt længere sigt er det visionen om at kunne skabe endnu mere intelligente apparater, som optager de kvikke hjerner hos B&O Medicom. Bjørn Knud Andersen forklarer:

»Vi forestiller os, at de digitalt registrerede hjerte- og lungelyde med tiden bliver bearbejdet sammen med de tilhørende diagnoser. Det giver os muligheden for at udvikle intelligente stetoskoper eller andre apparater, som faktisk selv kan stille simple diagnoser.«