Spørg Fagfolket: Hvor længe kan plast overleve sol og saltvand?

Illustration: MI Grafik / Lasse Gorm Jensen

Vores læser Jan Andersen har spurgt:

Der bliver skrevet så meget om mikroplast i havene, men jeg gik og tænkte på, at plastic jo ikke er et naturlig grundstof og består vel mest af olie.

Så hvor lang tid er det egentligt om at blive nedbrudt, når det er udsat for sol og saltvand?

Vil det lige så stille forsvinde i løbet af nogle årtier, eller bliver det der i flere hundrede år?

Læs også: Spørg Fagfolket: Kan jeg koge A38 i kartonen eller frigiver den skadelige kemikalier?

Elvis Genbo Xu, ph.d. på Institut for Biologi på Syddansk Universitet, svarer:

Det korte svar er, at nedbrydning af plast afhænger enormt meget af den enkelte polymertype, formen og de miljømæssige forhold.

Ser vi på lige præcis mikroplast, dvs. enheder som er under 5 mm, eller nanoplast, som er under 1000 namometer, er vores viden faktisk ret begrænset. Formentlig skyldes det mangel på gode metoder, så der går nok lang tid, før vi får brugbare resultater.

Selv har jeg dog planer om at se nærmere på forskellige typer polymerers nedbrydning, men er endnu kun på ansøgningsstadiet.

Derfor må jeg foreløbig svare på baggrund af eksisterende forskning, som f.eks. denne artikel fra USA, hvor forskerne angiver, at nedbrydningstiden for plasticposer falder ind under to kategorier: Enten tager det 10-20 år, eller også tager det 500-1000 år. Hvad angår plasticflasker angiver de, at det tager over 70 år og op til 450 år.

Læs også: Spørg Fagfolket: Indtager vi mikroplast gennem de fisk, vi spiser?

Her ser vi den store usikkerhed, der er forbundet med målingerne. F.eks. er der stor forskal på nedbrydningsgraden, hvis den foregår under en varm sommer med høje flodbølger vs. hvis det sker i et koldt arktisk område.

Metodemæssigt har forskerne i USA benyttet en særlig overflade-nedbrydnings-metode for at kunne udtrække information om halveringstiden på plasten. Den beregner, hvor stor en volumen af plasten forsvinder i et givent tidsrum.

Taler vi højdensitets-polyethylen (HDPE) i havet, så de, at nedbrydningen generelt sker med omkring 0-11 mikrometer om året. Halveringstiden er efter denne udregning estimeret til mindst 58 år for HDPE-flasker til 1200 år for HDPE-rør.

Denne metode er dog mest anvendelig, når det kommer til at større stykker plast som eksempelvis flasker eller poser.

Vi kan også se, at nogle medier skriver, at plast slet ikke er nedbrydeligt. Men oftest bliver det ikke nærmere beskrevet, hvilken type plast der er tale om, og hvilke de miljømæssige forhold vi har med at gøre.

Derfor ser jeg det som en påstand, jeg ikke er enig i. Plast er forskelligt og nedbrydes forskelligt, og hvis fragmentering tæller med som nedbrydning, så bliver alle plasttyper nedbrudt over tid.

Spørg fagfolket

Du kan spørge om alt inden for teknologi og naturvidenskab. Redaktionen udvælger indsendte spørgsmål og finder den bedste ekspert til at svare – eller sender spørgsmålet videre til vores kloge læsere. Klik her for at stille dit spørgsmål til fagfolket.