Sneglegift er mere effektivt end morfin

Et forskerhold på universitetet i Melbourne ledet af Bruce Livett har udvundet et giftstof fra et medlem af Keglesneglenes orden. Conus-sneglene har et kegleformet hus og udmærker sig ved at dræbe bytte, der er større end dem selv. De skyder med hule giftpile, som indeholder en cocktail af tre komponenter, der alle er effektivt lammende på f.eks. en fisk. Giftstofferne lammer henholdsvis nervetransmissionen, overførslen af signal fra nerve til muskel, og endelig signaler i selve musklerne. Derfor lammes småfisk totalt, når de rammes af en conus-pil. Sneglen suger fisken ind i sin snabel og fordøjer det lammede bytte.

Livett har opdaget, at et af giftstofferne meget effektivt blokerer overførslen af et nervesignal i menneskets rygmarv. Dette signal overfører besked fra smertenerver til hjernen. Derfor er blokade af det uhyre effektivt smertestillende. Livett fortalte om stoffet, kaldt ACV1, på konferencen "Venoms to Drugs 2002" afholdt i juli måned på Heron Island, Australien.

Mere end tre ud af fem af os kommer på et eller andet tidspunkt til at lide af vedvarende smerter, fortæller forskerne. Til trods for morfins vanedannende egenskaber får de fleste patienter med kroniske smerter dette stof, fordi der hidtil kun har været få alternativer.

"Vi er sikre på, at ACV1 ikke blot lindrer smerter, men også fremmer gendannelsen af ødelagte nerver, hvilket er en unik egenskab, som hidtidige smertestillende stoffer ikke har," fortæller Zeinab Khalil, som er medlem af det australske forskerhold.

Keglesneglene holder til på de tropiske haves koralrev. Deres toksiner virker ved at lamme nervekommunikationen, men i små doser virker de smertestillende. Tidligere har man isoleret et andet contoxin, kaldt Prialt. Det er kun 50 gange så potent som morfin, men er på vej til at blive godkendt af US Food and Drug Administration til behandling af mennesker. Prialt har i de indledende forsøg med mennesker udvist bivirkninger i form af sløret syn og omtågethed. ACV1 påvirker andre receptorer end Prialt, og derfor tror forskerne i Melbourne på, at det er fri for disse bivirkninger.