Saturns ringe er gode meteoritdetektorer

Nasas rumsonde Cassini, der kredser omkring Saturn, har taget de første billeder, der direkte beviser, at små meteoritter smadrer ind i Saturns ringe af klipper og isstykker.

De nye billeder af Saturns ringe er den eneste dokumentation, der ikke stammer fra Jorden, af sammenstød og nedslag fra meteorer.

Undersøgelserne af sammenstødene kan hjælpe forskerne med at forstå, hvordan de forskellige planeter i vores solsystem er dannet.

Solsystemet er fyldt med små objekter, der kredser om Solen. Disse støder ofte ind i planeter eller ringe. Meteoritterne ved Saturn har en anslået størrelse på mellem en centimeter og flere meter i diameter.

Efter flere års undersøgelser har forskerne under ledelse af Matt Tiscareno fra Cornell University in Ithaca, New York, og Linda Spilker fra Nasas Jet Propulsion Laboratory i Californien endelig fundet tydelige tegn på meteoritter, som ramte Saturns ringe i 2005, 2009 og 2012.

Læs også: Opslugt måne skabte Saturns ringe

Resultaterne viser, at Saturns ringe er en effektiv detektor for en lang række fænomener.

En række store bølger på 19.000 kilometers længde i Saturns inderste ring fortæller om et stort meteoritsammenstød i 1983.

De nye observationer viser, at sammenstødsfrekvensen i dag ved Saturn er næsten den samme som på Jorden, påpeger Linda Spilker i en pressemeddelelse fra Nasa. Ringene fungerer som en slags enorm meteoritdetektor, der i areal er 100 gange større end Jorden.

Hun oplyser, at man vidste, at disse sammenstød fandt sted, men ikke hvor hyppigt det foregik.

Ud fra de nye undersøgelser mener forskerne, at meteoritter brækker i stykker ved det første sammenstød med ringene, hvilket skaber mindre stykker, som går i kredsløb om Saturn.

Læs også: Saturns ringe i nyt lys

Disse sekundære sammenstød fra de mindre stykker skaber små skyer i ringene, som med tiden trækkes ud og ses som lyse streger.

Nogle af Saturns ringe er meget lyse, hvilket kunne tyde på, at de er meget yngre end Saturn.

Inden man kan drage denne endelige konklusion, skal der flere undersøgelser til af det materiale, som rammer ringene. De nye undersøgelser er dette første skridt på vejen.

De nye resultater og billeder blev offentliggjort i det seneste nummer af det videnskabelige tidskrift Science.