Rumefterforskning afslører: Russisk rumskrot ramte kinesisk satellit

Figuren viser fordelingen af rumskrot i rummet. Den lysende ring er rumskrot i geostationær bane om Jorden, mens den hvide sky inde ved Jorden er rumskrot i lavt kredsløb. Illustration: Nasa

I marts i år meldte en afdeling af det amerikanske Space Force om en ukendt fejl på en kinesisk militær satellit, Yunhai 1-02, der blev sendt op i rummet i september 2019. På daværende tidspunkt var man ikke sikker på, om det var en mekanisk fejl i satellitten, eller om det var en kollision med noget udefrakommende, der var årsag til satellittens problemer.

Nu har Jonathan McDowell, astrofysiker og satellit tracker ved Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics i Cambridge, Massachusetts dog bevist, at sidstnævnte er forklaringen.

Opklaringen startede med en opdatering i Space-Track.org kataloget, der kun er tilgængelig for registrerede brugere. Her lagde McDowell mærke til en opdatering, han ikke før havde stødt på. “A note for object 48078, 1996-051Q: ‘Collided with satellite.’”, stod der. Noget, McDowell aldrig før havde set.

En nærmere undersøgelse af dataen viste, at object 48078 er et mindre stykke rumskrald - muligvis med en bredde på 10-50 centimeter - fra Zenit-2 raketten, der sendte den russiske Tselina-2 spionsatellit op i september 1996. Man har fulgt otte stykker rumskrot fra den raket gennem årene, men object 48078 har kun et enkelt datasæt, der blev indsamlet tilbage i marts.

Læs også: Rumskrot smadrede ind i rumstations robotarm

McDowell konkluderede, at Space Force højst sandsynligt først spottede objektet i dataene, efter den kolliderede med noget - spørgsmålet er så, hvad den ramte.

Her var Yunhai 1-02, der blev beskadiget d. 18. marts i år, den åbenlyse kandidat. Ifølge McDowell viste dataene, at Yunhai 1-02 og object 48078 passerede inden for en kilometer af hinanden, hvilket er inden for trackingsystemets fejlmargin, kl 09:41 dansk tid marts d. 18. - præcis samme tidspunkt Space Force meddelte om Yunhais uheld.

Kollisionen affødte ifølge McDowell 37 stykker rumskrot, men der er sandsynligvis flere rester, man ikke har fået færten af endnu. Yunhai 1-02 overlevede angiveligt sammenstødet, der skete i en højde på 780 kilometer. Amatør radiotrackere kan stadig fange signaler fra satellitten, men det er stadig uvist, om satellitten fortsat kan varetage dens oprindelige opgave.

Læs også: Flere trafikuheld i rummet truer: Stor kollision med 52.000 km/t undgået

Kollisioner i rummet kommer kun til at stige

Den kinesiske satellits rumuheld er blot en forsmag på et fænomen, der kommer til at vokse markant i fremtiden. Rumskrot bliver anset som et problem blandt alle rumorganisationer verden over, og man vil for alt i verden undgå Kessler Syndromet - en forudsigelse af den tidligere NASA rumskrotekspert Don Kessler, der i 1978 observerede, at mængden af kollisioner kan fylde jordens kredsløb op med så meget rumskrot, at det bliver besværligt at bruge, eller rejse gennem, rummet.

Og antallet af kollisioner er stigende, anslår den årlige rapport over mængden af rumskrot fra det europæiske rumfartsorganisation, ESA. Kollisioner med to større objekter resulterer i en stigning af rumskrot, der ikke altid kan spores på grund af deres størrelse. Det udgør en trussel for eksisterende satellitter, da rumfartsorganisationer ikke har en mulighed for at forudse eventuelle sammenstød.

Læs også: Nyt satellit-teleskop skal opspore små stykker rumskrot

I 2025 vil NASA opsende et rumfartsteleskop, der kan være med til at identificere mindre stykker rumskrot. Den schweiziske virksomhed ClearSpace arbejder også på en firearmet robotløsning, der skal indsamle vragrester, men den er stadig i udviklingsstadiet, og med anslåede 900.000 objekter i rummet mellem 10 og en centimeter, er der en del oprydningsarbejde at se til.

Emner : Satellitter