To nye Discovery rummissioner udvalgt

De udvalgte projekter er en rumsonde, kaldet Dawn, der skal besøge to asteroider og et teleskop, kaldet Kepler, der skal søge efter jordlignende planeter.

Dawn er en rumsonde, der skal opsendes i 2006 og derefter skal foretage en ni år lang rejse ud i rummet, hvor den skal besøge to asteroider i vort solsystem, kaldet Vesta og Ceres. Vesta og Ceres er de to mest massive asteroider i vort solsystem, og kaldes også baby-planeter. De er meget forskellige fra hinanden, men befinder sig begge i det store asteroidebælte mellem Mars og Jupiter.

Ceres har en meget primitiv overflade med vandholdige mineraler og måske en tynd og kold atmosfære. Vesta er derimod tør, og har en overflade, der er blevet ændret af lava. Dens overflade har mange kratere og fra disse nedslag ved forskerne, at der har været udsendt meteoritter mindst fem gange i løbet af de sidste 50 millioner år.

Ved at undersøge asteroiderne med det samme sæt instrumenter, kan forskerne få et indblik i, hvordan planeterne blev dannet i solsystemets tidlige historie. Instrumenterne skal bl.a. bestemme asteroidernes form, størrelse, masse, kratere, massetæthed, sammensætning og interne strukturer.

Dawn-rumsonden bygger på succesen fra Deep Space 1 rumsonden, der var drevet af en ion-motor. Under Dawns ni år lange rejse i rummet, skal den i kredsløb omkring begge asteroider, og ned i højder på 100 til 800 kilometer over deres overflade.

Kepler bliver et rumteleskop, som benytter en meget anderledes teknik til at finde jordlignende planeter. Hidtil er der blevet fundet over 80 planeter på Jupiter-størrelse (300 gange tungere end Jorden) udenfor vort solsystem. Med Kepler håber NASA at kunne finde planeter på Jordens størrelse. Kepler vil kigge efter transienter, det vil sige variationer i en stjernes lys, når en planet passerer ind foran moderstjernen og blokerer for noget af lyset. På denne måde kan planeternes størrelse og bane bestemmes.

Kepler skal holde øje med et område af himlen som indeholder 100.000 stjerner, og undersøge om nogle af dem skulle have tegn på omkredsende planeter.

NASA har udvalgt Dawn og Kepler blandt i alt 26 indkomne forlag. Alle forslagene blev indsendt i 2001 og missionerne måtte ikke koste over 2,4 milliarder kroner.

NASA har allerede gennemført en lang række meget vellykkede rummissioner under Discovery-programmet, bl.a. Near Shoemaker, Lunar Prospector, Mars Pathfinder. Missioner som Stardust og Genesis er stadig i gang og andre som Contour skal opsendes til sommer, mens Deep Impact, Net Lander, Messenger og Aspera-3 er under udvikling.