Nye billeder af Saturn og Io

Billedernes kvalitet er helt uhørt for jordbaserede teleskoper og kan måle sig med nogle af de bedste, som rumteleskopet Hubble har leveret gennem tiden. Billederne blev taget under afprøvningen af et af de fire delteleskoper som VLT (Very Large Telescope) består af.

Det 8,2 meter store Yepun-teleskop tog det første billede i november 2001, og i slutningen af januar måned i år begyndte den anden fase i afprøvningen af delteleksopet. Formålet med denne afprøvning er at optimere det, så det er klar til de egentlig astronomiske observationer senere på året.

Under denne anden afprøvningsfase bliver der taget en række prøvebilleder af forskellige astronomiske objekter. Nogle af disse er forskellige planeter og måner i vort eget solsystem.

VLT-billedet af Saturn, der er den næststørste planet i solsystemet, blev taget, mens det var tæt ved at være solhverv på den sydlige halvkugle. Hældningen til planetens ringe var næsten maksimal, og det har givet det hidtil bedste billede af planetens sydpol. Dette område var på Saturns natside, da Voyager-sonderne passerede forbi og fotograferede planeten i 1982 og kom derfor ikke med på billederne.

Billedet blev taget den 8. december sidste år, hvor Saturn befandt sig i en afstand af 11.209 millioner kilometer fra Jorden. Det er sammensat af eksponeringer i to nærinfrarøde bølgelængder.
På den sydlige halvkugle ses en mørk prik, som er et område, der er omkring 300 kilometer bredt, som først for nylig er blevet opdaget.

Den lyse plet tæt ved ækvator er resterne af en gigantisk storm, som har raset i Saturns ydre atmosfære i over fem år. Billedet er det hidtil skarpeste taget fra Jorden af Saturns ringstruktur. Mange dele af ringene er synlige. Mest tydelig er den indre C-ring, som her er mørk, og den mellemste C-ring, som på billedet er lys. Desuden kan man se den ydre A-ring. Nederst på billedet ses Saturns måne Tethys.