Ny Nasa-rumsonde skal hente prøver fra asteroide

Måske er det asteroider, vi kan takke for i sin tid at have bragt livets byggesten til Jorden, og netop det spørgsmål håber Nasa at komme et par lysår nærmere et svar på med en ny mission til 4,8 milliarder kroner.

Ifølge de netop offentliggjorte planer vil Nasa i 2016 opsende rumsonden Osiris-Rex til asteroiden 1999-RQ36 for at hente 60 gram prøver med hjem. Når Osiris-Rex, der er den mundrette forkortelse for "Origins-Spectral Interpretation-Resource Identification-Security-Regolith Explorer", ankommer til asteroiden i 2020 skal den først gå i kredsløb om den i et år for at kortlægge og analysere den.

Senere vi en robotarm gribe prøver fra asteroidens overflade. Prøverne vil blive anbragt i en kapsel, som skal sendes tilbage til Jorden og ankomme i 2023. Prøverne skal være med til at fortælle forskerne mere om solsystemets oprindelse, og om hvordan livet er kommet til Jorden og har kunnet udvikle sig.

Missionen bliver USA's første forsøg på at hente prøver hjem fra en asteroide og kun den anden af slagsen i historien. Den første var den uheldsplagede japanske Hayabusa-rumsonde, som det i juni 2010 lykkedes at hjemføre små partikler fra asteroiden Itokawa.

Tidskapsler fra solsystemets oprindelse

Til forskel fra Itokawa, som var en stenasteroide, ser det ud til at 1999-RQ36 består primært af kulstofbaserede materialer. Mange forskeren mener, at livets byggeblokke måske engang er kommet til Jorden via asteroider, og i så fald kunne det være via asteroider som 1999-RQ36.

Asteroider er rester, der blev til overs ved solsystemets dannelse for 4,5 milliarder år siden, og som ikke blev til planeter. Asteroider som denne kan derfor være en slags tidskapsler, der kan indeholde livets basale byggeblokke.

1999-RW36 er samtidig kategoriseret som et potentielt farlig asteroide, et såkaldt nær-Jorden-objekt. Den vil i 2182 passere tæt forbi Jorden. Derfor vil ny viden om denne slags asteroiden også kunne være med til at fortælle, hvordan vi eventuelt vil kunne forbygge et sammenstød.

Vandt over Måne og Venus

Den nye asteroidemission er en del af Nasas New Frontiers-program, som skal udvikle og opsende mindre billigere rumsonder til udforskning af solsystemet. Osiris-Rex vandt i kapløbet over en mission til at hente prøver fra Månens bagside og en anden mission til Venus' overflade.

Osiris-Rex skal bygges af rumfirmaet Lockheed Martin, og de videnskabelige instrumenter kommer fra Arizonas universitet samt Nasas Goddard-rumcenter i Maryland og Canada.

Osiris-Rex er ikke Nasas eneste rumsonde til en asteroide. I øjeblikket er New Dawn ved at flyve ind mod asteroiden Vesta, hvor den skal gå i kredsløb til sommer. Men New Dawn vil ikke indsamle prøver, kun observere på afstand.

Erfaringerne fra missionen og viden om asteroider vil komme Nasas bemandede program til gode. Her er man parallelt ved at planlægge den første bemandede mission til en asteroide omkring 2020.

Dokumentation

Pressemeddelelse fra Nasa
Artikel i PC Magazine
Artikel på Space.com
Artikel på Spaceflight Now