Ny forstærket Atlas raket gennemfører jomfruflyvning

Raketten kom afsted torsdag kl. 13.43 dansk tid. Med ombord på jomfruflyvningen var en amerikansk tv-satellit, Echostar-7, som fra sin position på 119 grader vest skal erstatte en fejlbehæftet Echostar 4 satellit.

Echostar-7 satellitten blev anbragt i en geostationær overgangsbane på 57.371 x 186 km, hvilket ikke er helt i "bulls eye" (40.292 x 196 km). Men det er rigeligt indenfor en margin, som Echostar kan leve med og opsendelsen betegnes som en 100 procent succes. Det var den 59. vellykkede Atlas opsendelse på stribe.

Atlas 3B er en totrins raket, der kan placere 4,5 ton i geostationær overgangsbane. Atlas er navnet på 1. trin. Centaur er navnet på andet trin, som udmærker sig ved at kunne startes og stoppes. Det giver mulighed for at tilpasse opskydningsprofilen til præcise kundekrav og en optimal udnyttelse af brændstoffet. Atlas 3 er navnet på en Atlas med et Centaur sluttrin, og den netop afprøvede version Atlas 3B benytter en opgraderet version af Centaur.

Atlas raketten anvender en russisk RD-180 motor til 1. trin. Den brænder petroleum og flydende oxygen - en klassisk blanding, som går helt tilbage til de allerførste raketter. Men det er en moderne motor, som kan styres op og ned i ydelse og derved udnytte brændstoffet optimalt. Det opgraderede Centaur trin, som her blev afprøvet for første gang, skal også benyttes af den helt nye Atlas 5 raket, som vil blive opsendt i maj. Den vellykkede Atlas-3B opsendelse er derfor et meget vigtigt skridt for Lockheed Martin, som i den sammenhæng er i skarp konkurrence med sin største amerikanske konkurrent Boeing, som sender sin nye raket - Delta 4 - op i juli.

De to nye amerikanske raketprogrammer - Atlas 5 og Delta 4 - er en del af US Air Force programmet Evolved Expendable Launch Vehicle og skal først og fremmest sikre USAF to uafhængige raketsystemer. Men det vil også virke ind på det efterhånden trængte kommercielle løfteraketmarked, hvor europæiske Arianespace får hård konkurrence. Den europæiske satellitoperatør Eutelsat har således booket plads på begge disse to raketters jomfruflyvninger.