Nasa-sonde leverer data til det første topografiske kort over Titan

Nasas Cassini-rumsonde har taget radarbilleder, som er blevet sammensat til det første topografiske kort over Saturn-månen Titan. Kortet, med sine mange nye detaljer, hjælper forskerne til bedre at forstå Titan, som er det meste Jord-lignende legeme i solsystemet.

Lederen af projektet, Ralph Lorenz, der er medlem af Cassinis radarhold og fra Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory i Laurel, Maryland, påpeger i en pressemeddelelse, at Titan har så meget interessant aktivitet med flydende væsker og sandklitter, der flytter sig, at det er nødvendigt med topografiske kort for at forstå processerne.

Kortene er specielt nødvendige for at undersøge væskekredsløbet og skabe præcise modeller for Titans klima og vejr. Her er det afgørende, om det er lavt- eller højtliggende områder, der findes de forskellige steder.

Titan er den næststørste måne i solsystemet og den eneste, som har skyer og en tæt atmosfære. Forskerne vil gerne undersøge og forstå den skydækkede verden, da den minder meget om Jorden. Titans atmosfære består primært af kvælstof, mens dens regn, skyer og søer er af methan. Atmosfæren indeholder også organiske sammensætninger, der er afarter af methan. Disse kan indeholde de byggeklodser, der skal til, for at livet kan opstå.

Normalt laver Nasa topografiske kort via kameraer for at observere forskelle og skygger i landskabet. På Titan er der benyttet radar for at kunne se gennem skyerne.

Cassini har passeret forbi Titan mere end hundrede gange, siden den ankom til sit kredsløb om Saturn i 2004. Når den flyver forbi den indhyllede måne, tages der radarbilleder af den side, som vender mod rumsonden. Senere stykkes billederne sammen til en sammenhængende kort.

Ralph Lorenz oplyser, at man kun har radarbilleder af omkring halvdelen af Titans overflade, og ofte skal der flere passager eller billeder til af samme område, for at man kan få en præcis estimering af områdets højder.

For at skabe et globalt topografisk kort har forskerne benyttet en teknik, som benytter bløde kurvede overflader til at sammenstykke overfladen i de manglende områder ud fra de eksisterende data.

Forskerne ved, at Titans polære områder er mere lavtliggende end områderne ved ækvator. Det nye topografiske kort udfylder en række huller og raffinerer det tidligere kort, så der kan skabes mere præcise modeller af Titans klima, og hvor der har flydt eller i dag flyder methan fra Titans nedbør.

Det nye topografiske kort er blevet offentliggjort i den seneste udgave af tidskrift Icarus.