Mystik om revne i rumfærges isolering

Fejl i fremstillingsprocessen var skyld i, at isoleringen på hovedtankene rev sig løs og slog hul i rumfærgens Endeavour underside.

Det vurderer Nasa på baggrund af en inspektion af hovedtankene til de kommende rumfærgeopsendelser. Via røntgen-inspektioner fandt teknikerne en række revner inde i isoleringen på flere af beslagene på hovedtank nr. 120 til den kommende opsendelse.

Den amerikanske rumfartsorganisation regner derfor ikke med at udsætte den planlagte opsendelse af rumfærgen Discovery 23. oktober. I stedet er teknikerne i gang med at reparere de kritiske steder i isoleringen på den næste hovedtank.

Det problematiske Super Lightweight Ablative-lag ligger under selve isoleringen. Så Nasa's teknikere har på de fire beslag på 120-tanken med revner, fjernet den ydre isolering først.

Computermodeller har vist, at på opsendelser til rumstationen er SLA-laget ikke længere nødvendig. Teknikerne vil derfor blot lægge en ny ydere isolering på igen, når det underliggende SLA-lag er fjernet.

Ændrer design af hovedtanke

Lederen af rumfærgeprogrammet, Wayne Hale, forventer, at arbejdet på hovedtanken til Discovery vil tage ni dage.

Discovery skal op til rumstationen med knudepunktet kaldet Harmony. Harmony baner vejen for de kommende europæiske og japanske dele til rumstationen. Efter reparationerne vil der stadig være fem dages reserve i klargøringen af Discovery.

Til gengæld begynder det at se knebent ud for den efterfølgende opsendelse 6. december af rumfærgen Atlantis med det europæiskbyggede Columbus-laboratorium. Her er opsendelsesvinduet yderst kort, blot en uge, og reparationerne betyder, at næsten alt margin i klargøringsprocessen forsvinder.

Et nyt opsendelsesvindue åbner i slutningen af december, men Nasa vil gerne undgå at have rumfærgerne i rummet over nytår.

Det er kun på de kommende tre til fire rumfærgeopsendelser, at Nasa er bekymret for isoleringen på beslagene. Efter problemer på tidligere flyvninger har Nasa allerede ændret designet på beslagene til titanium på de efterfølgende hovedtanke.

Dokumentation

Nasa KSC
STS-120