Miltbrand-mutation er i gang med at dræbe regnskovens chimpanser

Illustration: AFP

Bakterien Bacillus cereus har gennem de seneste år hærget i Afrikas regnskov. I Taï National Park i Elfenbenskysten er næsten 40 pct. af dødsfald blandt chimpanser forårsaget af Bacillus cereus.

Cereus-bakterien spreder sig ikke hurtigt, men inficerer langsomt større områder, og forskere anslår, at den i løbet af 150 år vil kunne udrydde hele den lokale chimpansepopulation. Det er budskabet i en ny rapport i Nature. De tyske forskere bag undersøgelsen har kigget på tal for over 20 år i området, og det er tydeligt, at bakterien er sejlivet.

»Anthracis og den nye cereus har den egenskab, at de kan overleve i meget lang tid, da de laver sporer. De kan overleve i årtier ude i naturen, men de smitter ikke fra person til person - eller fra dyr til dyr,« siger professor og overlæge Niels Høiby fra Institut for Immunologi og Mikrobiologi på Københavns Universitet.

De smitter snarere, hvis folk spiser eller indånder sporerne, forklarer Niels Højby, der på den ene side ikke mener, at der er grund til panik, men understreger, at den muterede bakterie kan være farlig.

»I første omgang behøver vi ikke være nervøse, men vi ved, at det kan smitte via luftveje. Vi ved også, at der er sket smitte via trommer nede i Afrika. Når du laver en tromme, binder du dyrehud oven på, og hvis dyrene har rullet sig i en mark, hvor der er sporer, kan man indånde dem og få miltbrand.«

Bliver man smittet ved at indånde sporerne, er der en dødelighed på over 80 pct. ved normal b. anthracis, men den er ret sjælden - og findes slet ikke i Danmark.

Bakterien er stadig så ukendt, at det kan være svært at lave forebyggende arbejde. Sporerne overlever både vind og vejr, og Niels Høiby tilføjer:

»Man har en vaccine mod anthracis, men jeg ved ikke om den virker mod cereus - det er ikke sikkert.«

Meget usandsynlig i Danmark

Har man for nylig været i Afrikas regnskov, skal man derfor være ekstra opmærksom og handle hurtigt, hvis man begynder at vise tegn på sygdom.

»Man skal meget tidligt ud med behandling. Som regel går det meget hurtigt ud i blodet - eller også er det lungemiltbrand. Der vil man ikke mistænke den her bakterie, da det er så ekstremt usandsynligt. Så hvis man giver almindelig behandling med antibiotika mod de almindelige bakterier, der giver lungebetændelse eller blodforgiftning, så er det ikke sikkert, at det virker.«

Hvis man ikke har været i Afrika for nylig, er der ingen grund til panik. Forskningen giver dog en klinisk indsigt i, hvordan den muterede bakterie opfører sig.

»Det er spændende på et biologisk plan, men det er ikke umiddelbart en risiko for mennesker på det nuværende niveau,« afslutter Niels Høiby.

En anden alvorlig fare ved Bacillus cereus er, at det kemisk har potentiale til at blive brugt til krigsførsel. Der er flere gange i historien blevet eksperimenteret med den traditionalle b. anthracis, der giver miltbrand.