Merkurs overflade lider af jernmangel

Solsystemets inderste planet, Merkur, fik i januar 2008 et kortvarigt besøg af Nasas rumsonde Messenger. Det såkaldte fly-by for seks måneder siden var det første i 33 år, og resultaterne af sondens målinger er netop blevet fremlagt i en række artikler i det videnskabelige tidsskrift Science.

Et af de overraskende resultater er, at Merkurs overflade har jernmangel. Mere end 60 procent af Merkurs masse er jern - det er over dobbelt så meget som nogen anden planet. Alligevel viser målingerne, at indholdet af jern i Merkurs klipper på overfladen ringe.

Det overrasker forskerne, som derfor heller ikke helt vil afvise, at jernet muligvis kan findes i større mængder, end Messengers spektrometer har kortlagt. Det kan eksempelvis være skjult for instrumenterne i særlige mineraler.

Målingerne kaster også nyt lys over Merkurs geologiske fortid. Da Mariner 10 passerede forbi Merkur tre gange i 1974 og 1975, var der bløde sletter på store dele af overfladen. Men det var umuligt at sige, om disse var dannet på grund af vulkansk aktivitet eller af materiale, der var udsendt under overfladen i forbindelse med sammenstød med andre objekter. Nu er forskerne sikre på, at vulkanisme er forklaringen, og at landskabet blev markant ændret for tre-fire milliarder år siden.

James Head fra Brown University i USA, som har stået for denne analyse, vil nu gerne vide mere om, hvornår vulkanismen var på sit højeste, og hvorfor den stoppede.

Målingerne fra Mariner 10 indikerede, at Merkurs radius på cirka 2.400 km på grund af planetens afkøling er krympet 1-2 kilometer, siden planeten blev dannet. Messengers målinger tyder på, at det er en undervurdering, og krympningen er omtrent 30 procent større.

Messenger, hvis fulde navn er Mercury Surface Space Environment Geochemistry and Ranging, blev opsendt i 2004 og vil foretage nye fly-bys af Merkur den 6. oktober 2008 og den 29. september 2009, før satellitten den 18. marts 2011 vil begynde et kredsløb af en varighed på cirka et år. Det bliver først til den tid, at instrumenterne om bord til fulde kan analysere planeten.

Emner : Rumfartøjer