Merkur-sonde lukkede systemerne ned på det mest kritiske tidspunkt

Rumsonden Messenger fik problemer under denne uges forbiflyvning af Merkur. Selve passagen af planeten gik ellers fint, men de videnskabelige observationer blev afbrudt undervejs, da sondens software gik i safe mode.

Fire minutter inden sonden var tættest på planeten, mistede jordstationerne sporingssignalet tidligere end forventet. Kommunikationstabet fandt sted, mens Messenger var i Merkurs skygge og uden strøm fra solpanelerne, kun fra batterier.

Efter Messenger kom frem fra Merkurs skygge, blev kontakten genetableret, og i løbet af natten blev sondens systemer bragt tilbage til normal tilstand.

Merkurs nordlige halvkugle fotograferet fra Messenger tirsdag. (Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington). Illustration: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington.
(Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington). Illustration: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington.

»Vi mener, at dette skift til safe mode skyldes rumsondens automatisk fejldetekteringssystem, som fandt en ukendt konfiguration af strømsystemerne, mens rumsonden befandt sig i Merkurs skygge,« siger Eric Finnegan til Spaceflight Now.

Skanninger af overfladen blev ikke til noget

Inden forbiflyvningen havde forskerne programmeret Messengers instrumenter til at scanne hen over planeten for at fokusere på interessante strukturerer, som er blevet identificeret ud fra tidligere billeder. Disse observationer blev ikke foretaget på grund af fejlen.

Alle videnskabelige observationer på vej mod Merkur blev dog gennemført som planlagt, heriblandt fotografering af fem procent af Merkurs overflade, som man aldrig før har set.

Nasa brugte forbiflyvning til kurskorrektion

Hovedformålet med forbiflyvningen var en kurskorrektion.
Messenger passerede forbi Merkur i en afstand af 228 kilometer klokken 23.55 tirsdag aften, og data viser, at banen var korrekt. Derfor er Nasa nu overbevist om, at sonden er på den planlagte kurs til at gå i kredsløb om planeten i 2011.

»Selvom begivenhederne ikke forløb helt som planlagt, så opnåede vi det primære formål med manøvren,« siger Messengers mission-manager Eric Finnegan fra Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

150 MB data blev onsdag morgen sendt tilbage til Jorden. Når Nasas teknikere er færdige med at gennemgå data, ved man formodentlig mere om fejlen.