Matematikprofessor vinder musikprisen Grammy

Optagelsen rummer den eneste eksisterende lyd af folkesangeren Woodie Guthrie, som døde i 1967. Flere af vor tids store kunstnere, blandt andre Bob Dylan, har nævnt Woodie Guthrie som en vigtig inspirationskilde.

Guthrie-optagelsen er nu udgivet på en cd med titlen "The Live Wire: Woody Guthrie in Performance 1949."

I virkeligheden var det et hold af eksperter, der fik prisen, skriver Kevin Shorts universitet, College of Engineering and Physical Sciences i New Hampshire.

Woodie Guthrie's kunstneriske brændstof var indignation over den udbredte fattigdom og uretfærdighed. Illustration: Library of Congress

Men på grund af sit væsentlige bidrag til restaureringen fik han lov til at være den officielle prismodtager på holdets vegne.

Historien om musikoptagelsen begyndte i 2001, da en ukendt musikfan, Paul Braverman, indsendte to gamle ruller med stålbånd til Woodie Guthrie museet i New York City.

Han havde lige fundet dem, da han var ved at rydde op i et skab. Og han huskede, at han i 1949 optog en Woodie Guthrie koncert på dem.

Det var, før spolebåndoptageren blev opfundet, og Paul Braverman var en ivrig amatør, som optog lyde på de hårtynde stålbånd.

Lederen af museet, Woodie Guthries datter Nora, brugte et år på at finde en afspiller, som kunne lokke lyde ud af de medtagne stålbånd. For hun vidste endnu ikke, hvad båndene indeholdt.

Men da det gik op for hende, hyrede hun og museet et hold af eksperter fra musikstudiet The Magic Shop i New York, som har erfaring i at restaurere gamle lydoptagelser. Herunder opfinderen af de såkaldte Plangent Processes, Jamie Howarth. Det er algoritmer, som kan fjerne støj og gendanne den meningsfulde lyd.

Først sent i processen, da lyden var blevet overført til digital form, kom matematikprofessor Kevin Short ind i billedet. På det tidspunkt var lyden stadig støjfyldt og havde grimme huller.

Kevin Short fintunede algoritmerne. Han er kendt for sin opdagelse af Chaotic Compression Technology, en avanceret signalbehandling med rødder i den matematiske disciplin kaosteori. Det er en teori, der er i brug i dag, når man downloader musik eller ringetoner til en mobiltelefon.

Med Kevin Shorts matematik blev musikken pludselig klar og sangene forståelige.

FAKTA: Woodie Guthrie blev født i 1912. Han er kendt som en af de tidlige protestsangere, og hans sange handlede om fattigdom og uretfærdighed.

Under depressionen fik han tilnavnet "the Dust Bowl Troubadour". Det henviser til den økologiske katastrofe, der ramte store dele af den amerikanske prærie mellem 1930-1940, og som medførte, at over 500.000 fattige bønder måtte flygte fra Midtvesten.

Dust Bowl betyder muldflugt. Præriens frugtbare muldlag blæste simpelthen væk på grund af ekstensiv pløjning og tørke.

Forfatteren John Steinbecks hårde, socialrealistiske bog "Vredens Druer" blev skrevet på samme tid.

Ligesom Steinbeck var Woodie Guthrie venstreorienteret, og han havde i hele sit liv kontakt med det amerikanske kommunistparti, selv om han aldrig blev medlem.

Han bar i årevis et stort skilt på sin guitar med teksten "Denne maskine dræber fascister".

En af hans berømteste sange er "This land is Your Land", som i dag synges i amerikanske skoler.

Den blev skrevet i protest mod den i hans øjne urealistiske, pænhedssøgende, patriotiske nationalsang "God Bless America", skrevet af Irving Berlin i 1918.

Woodie Guthrie døde i 1967 af komplikationer i forbindelse med sygdommen Huntingtons Korea, en arvelig, neurologisk lidelse.

Dokumentation

Pressemeddelelse fra University of New Hampshire
Her kan Woodie Guthrie koncerten købes og høres i klip
Woodie Guthries hjemmeside
Hør Woodie Guthrie synge "This Land is Your Land"