Mars-sonde ved at være på plads

Fredag kl. 09.18 gav NASAs kontrolcenter på Jet Propulsion Laboratory i Pasadena rumsonden besked om af affyre sine små styreraketter, hvilket hævede sondens bane ud af Marsatmosfæren. Affyringen ændrede Marssondens hastighed med 20 meter i sekundet og dens banehøjde med 85 kilometer. Sonden kredser nu omkring Mars i en let elliptisk bane mellem 201 og 500 kilometer over overfladen. I løbet af de næste par uger vil NASA afpasse omløbet, så Mars Odyssey kommer ind i sin endelige cirkulære bane i 400 kilometers højde.

Afslutningen af opbremsningsfasen er en stor lettelse for NASA, da det er den mest komplicerede fase i hele mission, og derfor nemt kan skabe problemer. Ifølge Mars Odysseys projektleder, David A. Spencer, vil NASA nu bruge den næste måned til at gøre sonden klar til sin primære videnskabelige mission. I slutningen af februar regner NASA med, at sonden er klar til at foretage det fulde sæt videnskabelige observationer af Mars.

Under opbremsningsfasen er Mars Odyssey dykket ned i Mars atmosfæren 332 gange for at blive bremset op. Ved at bruge denne metode til at bremse sonden, har NASA kunnet spare 200 kilo brændstof, som ellers skulle have været medbragt til sondens styreraketter. Denne reduktion gjorde det muligt, at få Mars Odyssey opsendt på en Delta 7925 raket, i stedet for de kraftigere og dyrere raketter.