Mælkevejen vinder ikke galaksernes skønhedskonkurrence

Galaksen NGC 1232 har fire tydelige arme og er en såkaldt 'grand design' galakse. Så flot vil Mælkevejen ikke synes udefra. Illustration: VLT, ESO
... the Milky Way and the stars within it together constitute a spiral with several (it may be four) branches, and a central (probably spheroidal) cluster. Stephen Alexander, 1852.

I 1852 foreslog den amerikanske astronom Stephen Alexander i en artikel i Astronomical Journal, at Mælkevejen var udstyret med spiralarme.

Men det var først omkring 100 år senere var astronomerne i stand til tydeligt at identificere spiralarmene.

Da vi ikke har mulighed for at se Mælkevejen udefra, som vi med moderne teleskoper i dag kan se fantastiske billeder af andre galakser, er der dog stadig stor usikkerhed knyttet til opbygningen af Mælkevejen.

Mælkevejens struktur. I diagrammet af galaksen er Orion-armen navngivet Local Spur. Solsystemet er vist som en gul cirkel. Illustration: Science

En international forskergruppe anført af Ye Xu fra Purple Mountain Observatory i Kina har foretaget en undersøgelse af den lokale arm - også kaldet Orion-armen.

Tidligere har man antaget, at denne arm var lille og af sekundær effekt i det store billede.

I en videnskabelig artikel i Science Advances beskriver forskerne nye målinger, som er foretaget med et system af radioteleskoper kaldet Very Long Baseline Arrary, og som tyder på, at Orion-armen er større og mere dominerende end hidtil antaget. De forklarer, at den minder mere om hovedarmene Sagittarius og Perseus.

Det betyder, at Mælkevejen set udefra ikke optræder lige så flot som galakser med en ‘grand design’ struktur.