Lysten driver værket for rotbotterne

Rotterne løber, klatrer og bevæger sig endda ud på veloplyste åbne områder stik imod deres instinkter. Og de gør det med glæde. Rygsækken, de bærer, sender nemlig signaler til den hjernedel, der rummer lystcenteret. Tynde elektroder fører fra en kasse med en radiomodtager direkte ned i tre hjernecentre. Det ene er det såkaldte median-forhjernenervebundt, eller MFB.

Sanjiv Talwar, der udviklede teknikken, kalder det pattedyrenes 'feelgood'-center. Elektrisk stimulation af MFB er den belønning, rotterne får, når de går den ønskede vej. Rotterne mærker nirvana, siger Talwar. De to andre centre, der kan stimuleres, er dem, der modtager signal, når knurhårene, eller varbørsterne, på henholdsvis højre og venstre side af rottens snude påvirkes af berøring. Den elektriske stimulering af hjernecentrene får rotten til at dreje til siden. Stimulation af MFB får den til at bevæge sig fremad. Alt i alt kan man styre rotternes færden ganske præcist.

Rotterne kan styres igennem en labyrint, men de interessante anvendelser af dyrene bliver ude "i felten". De vil f.eks. kunne trænes op til at opspore mennesker i ruindynger. Deres ringe størrelse gør, at de kan trænge frem overalt, og radiosenderen kan bringe bud om positionen via GPS, når de finder en forulykket person. Forskerholdet håber at kunne finde hjernenerveceller, som reagerer, når rotten lugter et menneske eller f.eks. stoffet TNT. Man kan så lade radiosenderen på rotternes ryg sende signal fra disse nerver, når dyret lugter en person eller en bombe. Rotten fungerer som en fjernstyret, meget bevægelig sensor. USAs forsvarsministerium støtter projektet økonomisk.

Forsøgene er omtalt i artiklen "Rat navigation guided by remote control" i tidsskriftet Nature, Vol.417,p.37-38, 2002.