Komet kommer måske fra et andet stjernesystem

Kometen 96P/Machholz-1 har en så usædvanlig sammensætning at astronomerne nu mener at den måske stammer fra et andet stjernesystem og har fået sin egen klasse af kometer.

David Schleicher fra Lowell Observatory har undersøgt kometen og målt mængden af fem specifikke molekyler i dens kerne og sammenlignet det med resultater fra lignende undersøgelser af 150 andre kometer.

96P/Machholz-1 viste sig at have en usædvanlig sammensætning, hvis præcise årsag endnu ikke helt kendes, men astronomerne har tre mulige forklaringer. Resultaterne blev præsenteret i sidste nummer af tidsskriftet Astronomical Journal.

96P/Machholz 1 har fået sin egen kometklasse. (Foto: Amateur Astronomy) Illustration: Amateur Astronomy
96P/Machholz 1 har fået sin egen kometklasse. (Foto: Amateur Astronomy) Illustration: Amateur Astronomy

Indeholder meget lidt kulstof

Den ene forklaring er at 96P/Machholz-1 ikke stammer fra solsystemet, men i stedet er undsluppet fra en anden stjerne. Denne stjernes protoplanetskive kan måske have haft en lav forekomst af kulstof, hvilket kan have medført lave forekomster af kulstofsammensætninger i kometen.

David Schleicher påpeger, at en stor del af kometerne i vort eget solsystem slipper ud i det interstellare rum, så det kan også ske ved andre stjernesystemer.

De anden forklaringer er, at den usædvanlige sammensætning er skabt her i solsystemet, men meget længere væk fra Solen under mere ekstreme forhold end for andre kometer.

Ifølge den tredje forklaring kan den kemiske sammensætning være blevet ændret af ekstreme varme, da kometens bane passere inden for Merkur hvert femte år. Den eneste anden komet, som har den sammensætning der ligner 96P/Machholz-1's, er Yanaka, men den kommer ikke så tæt på Solen og de højere temperaturer.

En ny klasse af kometer

Med opdagelsen af 96P/Machholz-1's sammensætning har astronomerne fundet en ny klasse af kometer. Man har målt sammensætningen af særlige kulstofsammensætninger i kometen. Specielt indeholder den mindre kul-kvælstof molekyler (cyanogen), end andre kometer. Samtidig har den også meget mindre C2- og C3-molekyler (molekyler med to eller tre kulstofatomer i deres struktur).

Andre kometer er delt i to klasser af dem, som stammer fra Oort-skyen, og dem som menes at komme fra Kuiperbæltet. 96P/Machholz-1 og måske Yanaka er kometer i den nye tredje klasse, hvis oprindelse stadig er ukendt.

96P/Machholz-1 blev opdaget i 1986 af Donald Machholz fra Loma Prieta. Siden er den blevet set nogle gange, senest i 2007. Kometer af is og frosset gas indeholder noget af det ældste materiale og er de meste primitive legemer i solsystemet.

Dokumentation

Læs mere i The Astronomical Journal

Emner : Kometer