Kæmpegalakse i det tidlige univers

Opdagelsen af den meget massive galakse i det tidlige univers kom som en overraskelse for astronomerne.

Hidtil har man ment, at det tidlige univers hovedsagelig ville have løst sammenknyttede stjerner, som med tiden vil smelte sammen og blive til store galakser ligesom vores Mælkevej.

Galaksen, kaldet HUDF-JD2, ser ud til at være vokset meget hurtigt, måske inden for de første få hundrede millioner år efter universets fødsel, kaldet Big Bang.

Den består af stjerner med en samlet masse som er otte gange større end Mælkevejen, men er så, ifølge Bahram Mobasher fra Space Telescope Science Institute, pludselig ophørt med at danne nye stjerner.

Glimt af tiden lige efter The Big Bang

Galaksen er blevet fundet imellem 10.000 andre galakser på et lille område af himlen kaldet Hubble Ultra Deep Field.

HUDF-JD2 menes at være lige så langt væk, som de fjerneste kendte galakser.

Det svarer til at lyset stammer fra et tidspunkt, hvor universet kun var 800 millioner år gammelt, eller cirka fem procent af dets nuværende alder.

Astronomerne fandt HUDF-JD2 på Hubble infrarøde billeder. De forventede, at det ville være en ung og lille galakse som de andre på samme afstand.

I stedet viste den sig at være forholdsvis udviklet og massiv, og samtidig ser dens stjerne ud til at have eksisteret i lang tid.

I det synlige område kan galaksen ikke ses på billederne af Hubble Ultra Deep Field. Dette er fordi det meste af lyset bliver absorberet af de mellemliggende brinttåger under den milliarder af lysår lange rejse gennem rummet.

Galaksen er også blevet observeret med det infrarøde kamera på ESO's VLT teleskop i Chile.

Den store overraskelse for astronomerne var, hvor meget klarere galaksen er i de lange infrarøde bølgelængder fra Spitzer-rumteleskopet.

Spitzer er følsom overfor lys fra ældre røde stjerner, hvilket udgør den største del af massen i galaksen.

De infrarøde billeder viser, at galaksen er massiv og i dag vil den være en ret stor galakse. På det tidspunkt, hvor universet kun var 800 millioner år gammelt, var det en gigantisk galakse.

Normalt antager astronomerne, at galakser opbygges gradvist med tiden ved sammensmeltning af mindre galakser.

Opdagelsen af HUDF-JD2 viser, at i det mindste nogle få galakser blev dannet meget hurtigt for længe siden. Det ville have medført en enorm eksplosion af stjernefødsler i galaksen.