Kæmpe asteroide passerer tæt på Jorden

Astronomer får gode muligheder for at studere asteroiden 1998-QE2, når den 31. maj passerer Jorden i en afstand af 5,8 millioner kilometer svarende til cirka 15 gange afstanden mellem Jorden og Månen. Altså trods alt tilpas langt nok væk til, at den ikke udgør nogen trussel for os.

Passagen bliver det nærmeste, 1998-QE2 kommer på vores planet de næste 100 år, og den tætte forbiflyvning giver astronomerne lejlighed til at undersøge den i detaljer med to dataobservatorier: Nasas 70-meters Goldstone-system i Californien og Arecibo-observatoriet i Puerto Rico.

Læs også: Pressemeddelelse fra Nasa

Den ledende forsker på observationerne fra Goldstone, Lance Benner fra Nasas Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, påpeger over for space.com, at observationerne er vigtige, da de leverer data om asteroidens størrelse, form, rotation og overflade, hvilket alt sammen er med til at fortælle om dens oprindelse.

Asteroiden 1998-QE2 flyver 31. maj kl. 22.59 forbi Jorden i 5,8 millioner kilometers afstand. (Grafik: Nasa) Illustration: Nasa

Klæbrig overflade

De første målinger viser, at asteroiden er 2,7 kilometer lang og dækket af en mørk, måske klæbrig, substans på dele af overfladen, hvilket kunne tyde på, at den engang har passeret for tæt forbi Solen.

Samtidig vil radarobservationerne give information om dens afstand og hastighed, der er med til at forfine beregningerne af dens bane længere ud i fremtiden, end man ellers ville kunne.

Asteroiden 1998-QE2 blev opdaget i august 1998 af astronomer fra MIT’s Linear-program (Lincoln Near Earth Asteroid Research) i New Mexico. Dens navn har ingen sammenhæng med Englands dronning Elisabeth eller det kæmpe krydstogtskib Queen Elizabeth II. Navnet skyldes blot, at man er kommet til denne kombination i den alfabetiske sekvens for, hvornår den er opdaget.

Læs også: Artikel på Space.com

Observationerne af 1998-QE2 vil for alvor tage fart mellem 30. maj og 9. juni, så man kan når at lære så meget som muligt om asteroiden, inden den forsvinder længere ud i rummet igen. Forskerne regner med at kunne se detaljer på ned til 3,75 meters størrelse på radarbillederne.

Den tætteste passage på Jorden er 31. maj kl. 22.59 dansk tid. Hvis en asteroide af denne størrelse skulle ramme Jorden, ville det formodentlig betyde udryddelse af alt liv på planeten. Dens næste forbiflyvning bliver i 2119.

Emner : Asteroider