Indsprøjtninger med stamceller giver blinde synet igen

En stort set blind amerikansk gårdejer på 75 år har nu fået så meget af sit syn tilbage, at han er i stand til at ride på sine heste igen.

Sammen med 18 andre personer deltog han i det hidtil største forsøg med mennesker, hvor amerikanske forskere fra firmaet Advanced Cell Technology har sprøjtet stamceller ind i deres øjne for at kurere deres ellers uhelbredelige øjensygdomme. Foruden effekten på den 75-årige gårdejer, så oplevede andre forsøgspersoner, at de kunne læse og skrive igen, købe ind eller tage på udlandsrejser alene.

Stamcellebehandlingen er den seneste i en række af forsøg verden over på at omdanne forskellige typer af stamceller til såkaldte retinale pigment-epitel-celler (RPE). Amerikanske forskere kunne for næsten tre år siden berette om lovende resultater med forsøg på to personer. I starten af i år gav svenske forskere – i samarbejde med forskere fra Singapore – ti ældre behandling med stamceller baseret på embryonale celler.

Læs også: Svenske forskere klar til at behandle øjenforkalkning med stamceller

Og så sent som i september måned blev en japaner den første til at modtage behandling for en øjensygdom med omprogrammerede celler fra hans egen krop, såkaldt inducerede pluripotente stamceller.

Læs også: Nu skal det første menneske behandles med stamceller fra egen hud

Alle stamcelleprojekter forsøger at behandle sygdommen aldersrelateret maculadegeneration, også kaldet øjenforkalkning. Det var også målet med behandlingen fra Advanced Cell Technology, der dog også havde patienter med Stargadts sygdom i projektet.

For begge øjensygdomme gælder, at nervecellerne i nethinden (retina) langsomt begynder at dø, fordi RPE-cellerne langsomt bliver nedbrudt og forsvinder. RPE-cellerne er afgørende for at holde nervecellerne i live og fungere optimalt. Blot én RPE-celle kan holde tusinde fotoreceptorer raske.

I forsøget fra Advanced Cell Technology blev celler fra et foster omdannet til RPE-celler og sprøjtet ind i øjnene på 18 personer. Efter et år oplevede 10 personer, at deres syn var blevet bedre, mens resten ikke oplevede en forbedring, men heller ikke forværring.

Kroppen tog fint imod stamceller

For Advanced Cell Technology er det blot første skridt i en lang række forsøg, og hovedformålet med dette forsøg var faktisk at vise, at stamcellerne ikke gav patienterne bivirkninger. En udbredt frygt blandt stamcelleforskere er nemlig, at cellerne – der har potentiale til at udvikle sig til alle kroppens celler –- muterer og fører til sygdomme som kræft.

Mutationer anses især som en risiko, hvis kroppens immunsystem begynder at reagere på de nye celler, men i området omkring nethinden kommer kroppens immunceller slet ikke, siger chefforsker ved Advanced Cell Technology Robert Lanza til TIME. Alligevel valgte forskerne dog at give patienterne immundæmpende medicin.

Ingen af de 18 patienter har vist tegn på bivirkninger ved behandlingen, og for enkelte patienter er det 22 måneder siden, de modtog behandlingen.

Behandlingen med stamcellerne rækker mere end ti år tilbage, hvor Advanced Cell Technology første gang havde succes med at omprogrammere ebryonale stamceller til RPE-celler, og forsøget på mennesker er det eneste af to – med embryonale stamceller – der har fået grønt lys fra myndighederne.

Læs også: 27 lammede patienter får rygmarvsimplantat næste år

Det andet forsøg gik ud på at sprøjte stamceller ind i rygmarven på folk med rygmarvsskader. Projektet har dog været ramt af økonomiske vanskeligheder, men er overtaget af det nye firma Asterias Biotherapeutics, der vil udføre forsøg med 13 lamme.