Hjerneimplantat registrerer og lindrer smerte hos gnavere

Illustration: Bigstock/Thufir

En gruppe forskere arbejder på at udvikle et hjerneimplantat, der kan registrere og lindre smerte i realtid.

Det skriver New Atlas.

På nuværende tidspunkt er teknologien stadig på et eksperimentelt niveau, og det er endnu ikke afprøvet på mennesker. Forskerne, der kommer fra New York Universitet, har imidlertid testet det på gnavere, og her viste det sig at virke effektivt.

Gnaverne blev udsat for forskellige former for smerte og implantatet registrerede smertefornemmelsen i 80 procent af tilfældene. Ydermere indikerede dyrenes opførsel, at teknologien også virkede smertelindrende. En test viste eksempelvis at implantatet fik gnaverne til at fjerne sig langsommere fra den kilde, som forårsagede smerten.

»Vores test viser at implantatet giver mulighed for at tilbyde en effektiv smerteterapi, selv i de tilfælde hvor symptomerne traditionelt er svære at udpege og behandle,« siger Jing Wang, en af forskerne der arbejder med implantatet.

Ingen mulighed for misbrug

Implantatet interagerer med to hjerneregioner. En elektrode opfanger smerten, mens et såkaldt optogenetisk system stimulerer en anden del af hjernen til at lindre smerten.

Samspillet mellem elektroden og det optogenetiske system fungerer helt automatisk, og brugeren har altså ikke mulighed for at overforbruge systemet. Det forhindrer brugeren i at udvikle en tolerance overfor behandlingen.

Samtidig er der heller ikke umiddelbart nogen risiko for at udvikle afhængighed. I modsætning til eksempelvis opiater interagerer teknologien nemlig ikke med hjernens belønningscenter.

Menneskehjernen er mere kompleks

Selvom forskernes test umiddelbart viser, at implantatet har en effekt, er der stadig et stykke vej inden det kan bruges af mennesker.

Hos gnaverne har de forskellige regioner i hjernen klart afgrænsede områder, som håndterer og behandler smertefølelsen. Det er ikke i samme grad tilfældet hos mennesker. Desuden kan der være uforudsete bivirkninger ved at stimulere bestemte områder i menneskehjernen. Derfor er der brug for mere forskning og flere test, før implantatet kan bruges til smertebehandling.

I det hele taget balancerer hjerneimplantater til mennesker stadig mellem virkelighed og science fiction. Enkelte test har vist lovende resultater, og har eksempelvis tydet på, at mennesker med lammelser kan genvinde en grad af følelse ved hjælp af implantater. Teknologien og forskningen på området er dog stadig kun i den spæde fase.