Har forskerne fundet verdens tungeste grundstof?

Verdens tungeste grundstof med atomnummeret 122 er muligvis blevet opdaget mellem thorium-atomer. Ifølge forskerne er det usædvanligt stabilt på grund af antallet af protoner og neutroner - faktisk så stabilt, at det har ligget i jorden hele tiden, uden nogen har opdaget det, skriver Nature.

Opdagelsen er gjort af forskere fra Hebrew University i Jerusalem ved at analysere thorium-mineraler med et massespektrometer, hvor lette atomer bliver adskilt fra tungere.

Ifølge lederen af undersøgelsen, Ammon Marinov, vil grundstoffet være stabilt i hundrede millioner af år, fordi dets atomer er "hyper-deforme". De 292 protoner og neutroner er nemlig arrangeret i en form, der minder mere om end søjle end en kugle. Det skulle forhindre, at atomerne deler sig.

Organiske molekyler kan have forurenet undersøgelsen

Ifølge Ammon Marinov optræder grundstoffet 122 dog kun for hver 1000 milliarder thorium atomer. Den svage forekomst har blandt andet fået kritikere til at mistænke de israelske forskere for at have opdaget organiske molekyler og ikke et nyt grundstof.

Massespektrometer-teknikken kan nemt opfange organiske molekyler med flere atomer, der tilsammen kan have samme masse som et meget tungt grundstof. De organiske molekyler kan tænkes at være kommet fra vakum-pumper eller andet udstyr i laboratoriet, siger blandt andre Rolf-Dietmar Herzberg, atomfysiker ved University of Liverpool i Storbritannien.

Ligesom Rolf-Dietmar Herzberg er atomfysiker Phil Walker fra University of Surrey i Storbritannien yderst skeptisk over for resultaterne, som han anser for »vild spekulation«.

»Men på den positive side kan man sige, at det potentielt set kan være banebrydende,« siger Phil Walker til Nature.

Det tungeste grundstof, der med sikkerhed er blevet observeret, er grundstof 118, der blev skabt af fysikere i USA og Rusland i 2006 ved brug af acceleratorer. Grundstoffet eksisterede kun i lidt under et millisekund, før atomerne delte sig, fordi den afstødende kraft fra de positivt ladede protoner skabte et enormt pres på kernen.

Emner : Fysik