Forskere kan have fundet et stykke af Månen ved Mars

Illustration: Bigstock/dove13

Et internationalt hold af planetforskere har observeret en asteroide omkring Mars, der minder så meget om Jordens måne, at asteroiden faktisk kan være et stykke af Månen, som brækkede løs under en kollision i det tidlige og kaotiske solsystem.

Det skriver Armagh Observatory and Planetarium (AOP) fra Nordirland i en pressemeddelelse.

Det nordirske observatorium har stået i spidsen for et nyt studie af Mars’ såkaldte trojanske asteroider sammen med forskere fra USA, Italien og Bulgarien og har publiceret deres resultater i det videnskabelige tidsskrift Icarus.

De trojanske asteroider er fanget af den røde planets tyngdekraft og følger den i kredsløb om Solen i en vinkel på 60 grader enten foran eller bagved. De er særligt interessante for forskere, da de menes at være skabt under solsystemets begyndelse.

»Det tidlige solsystem var meget forskelligt fra det, som vi ser i dag. Store asteroider, som vi kalder for planetesimaler, ramte konstant Månen og andre planeter. Et stykke fra sådan en kollision kan have nået Mars' bane og kan dengang være blevet fanget i dens trojanske skyer, mens planeten stadig var i gang med at blive formet,« siger Apostolos Christou, der er astronom ved AOP og hovedforfatter på det nye studie.

| Mars' trojanske asteroider er fanget af den røde planets tyngdekraft og følger dens kredsløb omkring solen i en vinkel på 60 grader enten foran (L4) eller bagefter (L5) Illustration: Armagh Observatory and Planetarium (AOP)

Læs også: Asteroidelanding lykkedes – nu skal rumfartøj danse ballet

Reflekterer lys ligesom Månen

Med spektografen X-Shooter monteret på European Southern Observatory Very Large Telescope (VLT) i Chile, der har en diameter på lidt over otte meter, observerede forskerne, hvordan Mars’ trojanske asteroider reflekterer sollysets forskellige farver, det såkaldte refleksionsspektrum, for at afgøre deres komposition.

Her observerede forskerne blandt andre asteroiden 101429, hvis refleksionsspektrum tidligere havde været målt, men med VLT kunne de måle det i langt højere detaljeringsgrad end nogensinde før.

De nye målinger kombinerede forskerne med eksisterende data fra Nasas Infrared Telescope Facility i Hawaii. På den måde kunne forskerne konstatere, at 101429’s refleksionsspektrum og komposition adskilte sig fra Mars’ andre trojanske asteroider.

I stedet for mindede den i langt højere grad om Jordens tætteste nabo, Månen, forklarer Galin Borisov, der er postdoc-forsker ved AOP.

»Mange af de spektre, som vi har for asteroider, adskiller sig ikke meget fra Månen, men når man ser nøje efter, så er der vigtige forskelle,« siger han og tilføjer, at forskellene i spektrene især er observeret ved bølgelængder på 1-2 mikrometer.

»Imidlertid ser spektret fra netop den her asteroide ud til at være nærmest identisk med dele af Månen, hvor der er blottet grundfjeld i form af kratere og bjerge,« siger han.

Illustration: Armagh Observatory and Planetarium (AOP)

Læs også: Verdens største kamera fotograferer et kålhoved

Asteroiden kan komme fra Mars selv

Mens forskerne mener, at 101429 kan være et stykke af månen, som brækkede løs under en kollision i det tidlige solsystem, så har de også andre teorier om, hvor den måne-lignende trojanske asteroide kommer fra.

Den kan være en ‘helt almindelig’ asteroide, der har fået sin meget særlige komposition ved at være udsat for solens stråler gennem milliarder af år i en proces, der kaldes for rumforvitring.

En tredje og måske mere sandsynlig teori er, at asteroiden kommer fra Mars selv, noterer forskerne. Ud fra dens refleksionsspektrum kan det afgøres, at den er rig på mineralet pyroxen, som findes i stenplaneters såsom Mars’ og Jordens skorpe eller ydre lag.

Mars var ligesom Månen og Jorden i det tidlige solsystem udsat for en lang række kollisioner, som også var med til at forme det gigantiske Borealis-krater på den røde planets nordlige hemisfære, der dækker næsten 40 procent af planeten.