Forsinket rumdragt presser deadline for månelanding i 2024

Kristine Davis, rumdragtsingeniør ved NASA's Johnson Space Center, iklædt en prototype af NASA's nye Exploration Extravehicular Mobility Unit (xEMU). Illustration: NASA/Joel Kowsky

NASA-astronauterne må og skal være ulasteligt klædt, når de i fremtiden foretager rumvandringer på ISS, månen eller Mars.

En ny rapport fra NASA’s interne revision (OIG) har konkluderet, at rumagenturet ikke kommer til at nå den tidligere deadline for Artemis månelandingen i 2024.

Undersøgelsen viser blandt, at NASA ikke kan få udviklet sin nye rumdragt, eXploration Extravehicular Mobility Unit (xEMU), i tide til deadline. Design og afprøvning af dragten er 20 måneder forsinket. Der har blandt andet været problemer med advarsels systemet, display- og kontrolenheden og samling af de kontroldragter, som skal bruges til afprøvning af xEMU.

I rapporten fremgår det, at ”udviklingen af nye rumdragter er et kritisk vigtigt led i planerne om igen at sende mennesker til månen”.

Den nuværende NASA-rumdragt Advanced Crew Escape Suit (ACES) blev taget i brug for 23 år siden, og har ifølge MIT ikke de egenskaber, som Artemis og andre fremtidige missioner kalder på.

Et nyt kapitel i rumudforskning

Siden NASA’s månelanding har rumudforskning udviklet sig henimod, at astronauterne i fremtiden skal kunne bo og operere på fjerne måner og planeter i længere tid.

ACES blev designet til at kunne bruges under både affyring, landing og rumvandring, og er derfor mere let og mindre bevægelig end xEMU, som er tilpasset til missioner udenfor rumfartøjer- og stationer.

XEMU er udstyret med langt flere lejer end sine forgængere, og kommer til at lette astronauternes arbejde betydeligt.

I forbindelse med privatiseringen af rumudforskning er der i mellemtiden kommet andre bud på en moderne rumdragt fra eksempelvis SpaceX og Boeing, så måske var det ikke varm luft, da Elon Musk i går aftes sendte NASA en håndsrækning ved at kommentere følgende tweet med ordene 'SpaceX could do it if need be' :

Stive knæ i rummet

En af de tilbagevendende klager, når astronauter taler om rumdragter, er mangel på mobilitet.

Et problem der første gang viste sig i 1965, da Alexei Leonov, som det første menneske nogensinde, gik sig en tur i rummet. Hans kropsvarme varmede dragten op, og i mangel på tryk fra rummets atmosfære begyndte dragten at udvide sig. Efter ti minutter var dragten så opsvulmet, at han ikke kunne klemme sig tilbage i sikkerhed, uden først at lukke noget af den varme luft ud.

Siden 1965 er rumdragten blevet bedre tilpasset til arbejdsgangen i rummet, men ACES-dragten er stadig så svær at bevæge sig i, at astronauterne nærmest kun bruger armene, når de bevæger sig rundt udenfor rumfartøjer- og stationer.

XEMU er mere tætsiddende og har halvt så meget volumen som ACES. Ifølge Richard Rhodes, rumdragtsingeniør ved NASA, er et af målene netop at begrænse dragtens volumen, fordi det besværer astronauternes bevægelse.

I en artikel udgivet af MIT’s Technology Review, forklarer han, at XEMU også kommer til at give bedre beskyttelse mod nedslidende månestøv, bedre udsyn og bedre beskyttelse af astronauternes hænder.