Forkrøblet rumsonde nåede hjem med sin kapsel

Efter syv års rejse i rummet med tiltagende motorproblemer lykkedes det søndag den japanske rumsonde Hayabusa at vende tilbage til Jorden og frigøre sin landingskapsel. Kapslen er fundet i det centrale Australien og bliver måske bjærget allerede mandag. Men om den medbringer prøver fra asteroiden Itokawa, ved man endnu ikke.

Klokken 15.51 søndag eftermiddag trådte den japanske landingskapsel på 40 centimeter i diameter, ind i Jordens atmosfære med over 43.000 kilometer i timen. Det er den næsthurtigste tur gennem atmosfæren for et menneskeskabt fartøj. Kapslen var blevet frigivet fra Hayabusa kl. 12.51 og sat i en svag rotation. Klokken 15.28 mistede den japanske rumfartsorganisation Jaxa kontakten med Hayabusa-modersonden efter syv dramatiske år.

Kapslen fløj ind i atmosfæren med en vinkel på ti grader og blev under nedturen udsat for temperaturer på op mod 2.700 grader. Et varmeskjold af kulfibre skulle beskytte kapslen på turen ned gennem atmosfæren. Inden da var to halvdele rundt om kapslen blev frigivet, og senere blev en faldskærm foldet ud. Selve Hayabusa-rumsonden fulgte efter nogle få kilometer bagved kapslen og brændte op i atmosfæren.

Hayabusas landingskapsel vendte søndag, efter syv år, tilbage til Jorden. Forhåbentlig med prøver fra asteroiden Itokawa. (Foto: Jaxa) Illustration: Jaxa
Det store spørgsmål er, om landingskapslen indeholder hjembragte prøver fra asteroiden Itokawa. (Foto: Jaxa) Illustration: Jaxa

En live-video fra Australien viste en kraftig ildkugle på himlen på det korrekte tidspunkt, hvilket indikerede, at Hayabusas landingskapsel var på vej ind til landingen i Woomera-testområdet i det sydlige Australien.

Et stort bjærgningshold fra Australien og Jaxa stod klar til at bjærge kapslen. Kort efter landingen modtog Jaxa signaler fra kapslens sender, hvorefter en helikopter lokaliserede den.

Massive motorproblemer

Hjemkomsten er afslutningen på syv dramatiske og uheldsplagede år for Hayabusa, der blev opsendt i maj 2003. Rumsondens fire ion-motorer har voldt problemer siden opsendelsen, og kun ved at benytte en kombination af delsystemer fra forskellige motorer lykkedes det at få kapslen hjem.

Hayabusa har besøgt asteroiden Itokawa, hvor det lykkedes at tage 1.600 billeder af den kartoffelformede asteroide. Men et forsøg på at landsætte minirobotten Minerva på asteroiden i november 2005 mislykkedes, og den drev i stedet væk i rummet. Efterfølgende fløj Hayabusa to gange ned på Itokawas overflade i forsøget på at indsamle prøver. Det er disse mulige prøver, som Jaxa håber befinder sig i den kapsel, som landede søndag.

Når kapslen er blevet bjærget vil den blive fløjet til Sagamihara-faciliteterne uden for Tokyo, hvor den vil blive åbnet, og man endelig får klarhed på, om prøverne fra Itokawa er med om bord. Det vil måske allerede ske tirsdag eller onsdag i denne uge, men det kan også vare længere, hvis bjærgningen trækker ud, eller kapslen er beskadiget.

Video: Landingskapslen gennembryder atmosfæren

Dokumentation

Den japanske rumfartsorganisation Jaxa

Emner : Raketter