I fjerde forsøg: Rocket Labs Sikorsky griber raket, men smider den igen

Over skydækket lykkedes det endelig at fange Electron-raketten med en krog fra helikopter. Illustration: Rocket Lab

Langt om længe lykkedes det raketbyggerne fra amerikanske Rocket Lab at gribe deres Electron-raket i luften med en krog fra en Sikorsky-helikopter.

Manøvren var et forsøg på at demonstrere, at firmaet nu mestrer en helt ny metode til at genanvende deres raketter, som ikke omfatter kompliceret styring af motorerne som for eksempel SpaceX. Og skal raketterne kunne genbruges, så skal man lege "havet er giftigt". Kommer de først i kontakt med saltvand, så kan de ikke bruges igen.

Manøvren fandt sted 15 sømil fra den new zealandske østkyst, hvor Electron-raketten arbejdede sig vej ned gennem atmosfæren efter at have afleveret 34 mindre satellitter i et sol-synkront kredsløb 520 kilometer over Jordens overflade.

Helikopterpiloten har lagt en video ud, hvor du kan se manøvren tæt på:

Syv minutter efter opsendelsen kunne rakettens første trin på 12 meter (hele raketten er 18 meter) udløse sin drouge, som er en slags mini-faldskærm, der sænker rakettens hastighed.

Drougen blev udløst i 13 kilometers højde efterfulgt af hovedfaldskærmen i seks kilometers højde, og nu kunne Sikorsky-helikopteren i området begynde sin jagt på at fange raketten.

På live-broadcasten, som Rocket Lab havde kørende, kunne man høre værten udtale: »Vi sidder nu alle på det yderste af vores sæder.«

Raketten hang i faldskærmen med en lang line efter sig og bevægede sig med en hastighed af 10 meter i sekundet - og 18 minutter efter opsendelsen kunne Sikorskyhelikopteren endelig fange faldskærmens line med sin krog.

Succesen var hjemme. Eller næsten da.

Efter kun få sekunder slap helikopterpiloten nemlig raketten og lod den dumpe ned i havet. Det var ikke planlagt. Faktisk var planen at flyve raketten nænsomt over til et skib i nærheden, men i stedet måtte skibet sætte i fart og hive raketten op ad vandet.

Præcis hvorfor, piloten valgte at slippe raketten, er uklart. Rocket Lab har kun været ude at sige, at raketten ikke havde den forventede vægt, eller som de kalder det 'different load characteristics'.

Se hele missionen her. Raketten bliver grebet ved 52.40.

Alligevel må missionen betegnes som en succes for det fremadstormende raketfirma, der nu har en helt ny og simpel måde at genbruge raketter på.

Rocket Lab er i det hele taget kendt for at arbejde på fronten af den teknologiske udvikling og har for eksempel bygget deres raket i kulfiber. De er samtidig de første til at bruge en elektrisk pumpe til at føde deres raketmotor med brændstof. Motoren er af typen Rutherford.

Missionen mandag var den 26. flyvning med Electron-raketten og gik under navnet 'There and back again'.