Fast radio bursts er svære at få fat på

Illustration: Chime

Fast radio bursts kommer helt uventet fra tilfældige retninger, er meget kortvarige og er – bortset fra FRB 121102 – ikke repetitive.

Læs også: FRB 121102: Et ekstremt underligt signal fra rummet

Af samme grund har man kun kendskab til godt en snes af disse signaler, selv om astronomerne formoder, at det i princippet dagligt er muligt at registrere flere tusinder.

Det skyldes, at de klassiske radioteleskoper er designet til andre formål, men et nyt canadisk radioteleskop giver håb om, at observation af fast radio bursts kan blive en dagligdags begivenhed.

De fleste kendte fast radio bursts er detekteret med det 64 meter store Parkes-radioteleskop i New South Wales i Australien fra 1961.

Ved at bruge lange reflektorer formet som halve cylindere kan Chime-observatoriet detektere signaler fra et meget stort udsnit af himlen på samme tid. Illustration: Chime

De nye registreringer af FRB 121102 er dog foretaget med det 305 meter store Arecibo-radioteleskop på Puerto Rico fra 1963 suppleret med observationer med det nyere 100 meter store Green Bank-radioteleskop i West Virginia fra 1990’erne.

Fremtiden for Arecibo-teleskopet, der har været benyttet som kulisse i flere film, har været usikker, da National Science Foundation (NSF) i USA har skåret i sine bevillinger, og den tropiske orkan Maria i september 2017 anrettede skader.

I november meddelte NSF dog, at en foreløbig ukendt partner har besluttet at støtte og vil stå for driften, så teleskopets fremtid er nu sikret.

Arecibo-teleskopet har en særlig plads i mange astronomers hjerte, så der er glæde over, at teleskopets fremtid nu er sikret, efter den i mange år har været usikker. Illustration: Wikipedia

Arecibo måtte i 2016 afgive titlen som verdens største radioteleskop til det kinesiske Fast i Guizhou-provinsen i det sydvestlige Kina. Navnet er en forkortelse for Five-hundred-meter Aperture Spherical radio Telescope. Radioteleskopet kaldes også Tianyan, som betyder noget i retning af det himmelske øje.

Reflektorer af mange typer

Disse teleskoper har forskellige former for reflektorer, der hver især giver både fordele og ulemper. Parkes har eksempelvis en parabolformet reflektor, mens Arecibo har en sfærisk reflektor med en krumnings­radius på 270 meter.

På Fast kan aktuatorer forandre kanten af den sfæriske reflektor med en krumningsradius på 300 meter, så den bliver tilnærmet parabolsk.

Arecibo og Fast er så store, at reflektoren ikke kan flyttes i rumlige retninger. Det gør Green Bank til verdens største styrbare radioteleskop. Dets reflektor er en såkaldt offset paraboloide på 100 x 110 meter, der er en del af en 208 meter symmetrisk paraboloide.

Teleskoperne dækker lidt forskellige frekvensområder, som typisk går fra omkring hundrede megahertz til nogle få eller ti gigahertz.

Astronomer med interesse for fast radio bursts har store forventninger til Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment, eller Chime, som stod klar i september 2017 og har en helt anden opbygning.

Det består af 1.024 modtagere for signaler i området 400-800 MHz, der er samlet i en konstruktion af fire 100 x 20 meter halve cylindre. Dermed kan det dække et meget større område af himlen på samme tid, end klassiske radioteleskoper kan.

Det er håbet, at Chime, som er under indkøring, kan detektere op til 50 fast radio bursts om dagen.

Emner : Teleskoper