Europæisk rum-laboratorium bliver sendt op på torsdag

Nasa gennemførte fredag det obligatoriske Flight Readiness Review, hvor alle forberedelserne til rumfærgens Atlantis' opsendelse og mission blev gennemgået. Her gav man grønt lys for opsendelse på torsdag, den 6. december, kl. 22.31 dansk tid.

Dette er den første dag i det blot 7 dage korte opsendelsesvindue. Kommer Atlantis ikke af sted her, bliver opsendelsen udsat til januar.

I løbet af opsendelsesvinduet er også planlagt en opsendelse af en ubemandet Atlas-5-raket med en militær spionsatellit, foreløbig den 10. december, fra det nærliggende Cape Canaveral-rumcenter. Hvis Atlantis forsinkes, forventes det, at den militære opsendelse bliver udsat.

Nasa er klar til at opsende Europas første store bidrag til Den Internationale Rumstation, Columbus-laboratoriet. (Foto: Nasa) Illustration: Nasa

Lederen af Nasa rumfærgeprogram, Wayne Hale, har ikke set større tekniske problemer inden opsendelse. Han oplyser, at forberedelserne til den efterfølgende opsendelse den 14. februar med rumfærgen Endeavour også følger tidsplanen.

Atlantis skal opsendes med syv astronauter under ledelse af rumfærgepilot Steve Frick. Med er også ESA-astronauterne Hans Schlegel og Leopold Eyharts, som skal afløse Nasas Dan Tani som en del af rumstationens permanente besætning.

Under den 11 dage lange mission skal Columbus-laboratoriet tilkobles rumstationen og forbindes via tre rumvandringer. Selve tilkoblingen forventes at finde sted den 9. december, dagen efter rumfærgens ankomst til rumstationen. Under de tre rumvandringer skal astronauter også udskifte en kvælstoftank uden på rumstationen og flytte et defekt gyroskop tilbage i rumfærgens lastrum, da det skal med tilbage til Jorden.

Atlantis er foreløbig planlagt til at skulle lande på Kennedy-rumcenteret igen den 18. december, men afhængigt af hvor meget ilt og brint, der er til overs i rumfærgens brændselsceller, kan Nasa vælge at forlænge missionen med to ekstra dage. De to dage skal i så fald benyttes til en ekstra rumvandring, hvor man skal fortsætte inspektionen af det defekte Alpha-led til rumstationens ene sæt solpaneler. Her har man tidligere fundet metalspåner, og to tidligere forsøg på at finde årsagen er mislykkedes.

På den ekstra rumvandring skal flere af isoleringstæpperne rundt om det defekte led fjernes. Der skal tages prøver forskellige steder og foretages en detaljeret undersøgelse med spejle. Herefter vil et af de to lejer, der sidder rundt langs det store led med en diameter på tre meter, blive fjernet.

Nedtællingen til Atlantis' opsendelse starter kl. 00.30 natten til tirsdag.