ESA er klar med en tretrinsplan for Philaes målinger af 67P

ESA har allerede en grov tretrinsplan for, hvordan Philae skal fortsætte sit videnskabelige arbejde på kometen 67P/Churyumov-Gerasimenko.

Landingsmodulet indeholder 10 instrumenter. De første opgaver, Philae skal udføre, vil være de mindst risikable. De omfatter tre instrumenter:

  • ROMAP (Rosetta lander magnetometer and plasma monitor) skal bl.a. studere det magnetiske felt og dets vekselvirkning med solvinden.

  • MUPUS (Multi-purpose sensors for surface and sub-surface science) skal måle tætheden samt de termiske og mekaniske egenskaber af kometens overflade.

  • SESAME (Surface electric sounding and acoustic monitoring experiments) skal måle de elektriske egenskaber, hastigheden for transmission af lydbølger i overfladen og støv, som falder tilbage til overfladen.

Philae kan drejes og hæves. (Ill: ESA) Illustration: ESA/ATG medialab

Først i den tredje fase vil Philae gå i gang med de mere risikable målinger, som kræver, at man hæver og drejer Philae i forhold til positionen på overfladen. I denne fase vil man bl.a. tage boreprøver fra overfladen.

En endelig plan afventer dog, at Rosetta over de næste par dage kommer i en bane om 67P, hvor der kan oprettes en stabil kommunikationsforbindelse.

Ingen nye data siden søndag

Siden den 85 sekunder lange transmission fra Philae lørdag aften, og en mere ustabil forbindelse søndag aften, hvor det inden for fire minutter lykkes at modtage signaler i tre omgange a 10 sekunder, er der ikke modtaget nye data fra Philae.

»Men det er helt som forventet,« sagde Barbara Cozzoni, Lander Control Centre Engineer fra det tyske rumorganisation DLR, ved et pressemøde i dag afholdt ved Paris Air Show.

Hun oplyser, at man ønsker en stabil forbindelse med en varighed af 10-15 minutter i døgnet, så man kan downloade data fra Philae og sende nye kommandoer.

Da Rosetta i november sendte Philae som en dartpil mod 67P, skete det fra en højde af omkring 20 km. Rosetta forblev i nogenlunde samme afstand i et bundet kredsløb om 67P indtil januar.

På dette tidspunkt begyndte aktiviteten med udsendelse af støvskyer på 67P at øges, i takt med at kometen blev varmet op ved at nærme sig Solen. I et lavt kredsløb ville satellittens stjernekameraer blive forstyrret af støvet og satellitten derved flyve i blinde.

Rosetta måtte derfor fortrække til et kredsløb i en afstand af først 180 km og fra slutningen af maj yderligere til en afstand mellem 200 km og 240 km. I disse baner skal Rosetta jævnligt affyre sine motorer for ikke helt at undslippe det svage tyngdefelt omkring kometen.

Nu er Rosetta på vej ned i bane, der har en mindste afstand på 180 km, og hvor der burde være god mulighed for satellitten for at rette sin modtageantenne præcist mod Philae.

Forskerne har en rimelig god formodning om, hvor Philae befinder sig på 67P, uden at de dog har fuld sikkerhed i form af et billede af Philae på kometen. Det ville kræve, at man bragte Rosetta ned i højde af 10-20 km for at tage et sådant billede, og det er alt for farligt, når kometen er aktiv, som den er i øjeblikket.

Den franske astrofysiker Jean-Pierre Bibring, der er den videnskabelige leder for landingsmodulet, har store forhåbninger til de kommende uger og måneder.

»Kometen samarbejder heldigvis med os,« forklarede han ved samme pressemøde.

Han hentyder til, at Philae efter sine hop under landingen ikke endte i et kredsløb om kometen eller forsvandt længere ud i rummet, men ganske langsomt blev trukket tilbage til kometen på et sted, som er optimalt for at analysere kometens byggesten.

Jean-Pierre Bibring peger også på, at det er heldigt, at Philae nu er havnet et sted med megen skygge, hvor den kan virke de kommende måneder op til og efter den 13. august, hvor kometen er nærmest Solen.

Læs også: Philae har ringet hjem fra 67P: Alt vel - men her er koldt

Philaes instrumenter virker nemlig kun i temperaturer på op til +40 grader celsius. Var Philae kommet til ro på sit udpegede landingssted, ville denne temperaturgrænse allerede være nået i marts.

Rosetta skal også ende på 67P

Rosetta-Philae-missionen skulle efter planen afsluttes ved udgangen af 2015, men alt tyder på, at missionen forlænges til september 2016.

På pressemødet blev det oplyst, at det er tanken til den tid at sende Rosetta ned på 67P i en spiralformet bane.