Dristig teknologisk satsning vendte udviklingen for GN Store Nord

For seks år siden kunne en aktie i GN Store Nord købes for 10 kroner. Nu koster den omkring 150 kroner, og med offentliggørelsen i onsdags af virksomhedens 2014-regnskab fortsætter ‘et af de senere års mest bemærkelsesværdige turnarounds i dansk erhvervsliv,’ som det er blevet kaldt i bl.a. Jyllands-Posten.

Høreapparatvirksomheden GN ReSound står for 53 procent af GN Store Nords 7,3 milliarder kroner store omsætning, og i forbindelse med offentliggørelsen af årsregnskabet lancerede GN ReSound samtidig fjerde generation af høreapparater med virksomhedens 2,4 GHz-teknologi: ReSound Linx2, som kan kommunikere med Apples iPhone.

ReSound Linx2 kan ved hjælp af virksomhedens 2,4 GHz-teknologi kommunikere med Apples iPhone. Illustration: GN

At GN ReSound kom til at satse på 2,4 Hz-teknologi, var dog langtfra givet, da virksomheden stod på bunden i 2007

Et frasalg til konkurrenten Phonak var gået i vasken, og GN ReSound stod nu med produkter, der teknologisk set var bagud i forhold til konkurrenterne. Phonaks tråd­løse teknologi skulle have dannet basis for det fælles selskab, men GN ReSound måtte nu udvikle sin egen teknologi.

En ny bog af lektor ved CBS Martin Jes-Iversen om GN Store Nords turnaround (se nedenfor) giver indtryk af, at det var på dette tidspunkt, processen begyndte. Men i virkeligheden var ingeniørerne hos GN ReSound allerede godt i gang med at støbe fundamentet i virksomhedens maskinrum.

Læs også: Ny bog følger GN Store Nord fra nedtur til forløsning

»Vi stod heldigvis med en fuldt intakt udviklingsafdeling,« siger Brian Dam Pedersen, der i dag er teknologidirektør for GN ReSound.

Udviklingsafdelingen havde valget mellem at udvikle den samme teknologi baseret på magnetisk induktion, som konkurrenterne havde gjort. Det ville betyde, at virksomheden inden for et par år kunne lancere de samme produkter, som konkurrenterne allerede havde, imens de nyudviklede deres.

Alternativet var at satse på en alternativ teknologi baseret på radiokommunikation i 2,4 GHz-båndet, der også benyttes til Bluetooth-teknologi. Det var en teknologi, der havde mange fordele, men også store udfordringer.

Læs også: Høreapparater: Magnetisk induktion eller radiobølger?

»Vi følte, vi stod med ryggen mod muren. Der var et pres fra oven om, at vi skulle komme frem med noget nyt, men først og fremmest var der en stemning af ‘vi skal vise dem’. Så det største pres lagde vi på os selv,« siger Brian Dam Pedersen.

Ingeniørerne brugte en stor del af 2007 på forundersøgelser af 2,4 GHz-teknologien, mens bestyrelsen groft sagt lå underdrejet.

Ingen vej tilbage

Efter at ingeniørerne var kommet frem til en overbevisning om, at de kunne udvikle teknologien, fik de i begyndelsen af 2008 go-ahead af den nye ledelse til at satse på 2,4 GHz-teknologien – før Per Wold-Olsen i juni 2008 tiltrådte som bestyrelsesformand.

»Det var et sats, for de kompetencer, der skal bruges inden for 2,4 GHz-teknologi og magnetisk induktion er vidt forskellige. Det ville være umuligt at skifte tilbage til det velkendte, som konkurrenterne beherskede, hvis vi fejlede,« siger Brian Dam Pedersen, der selv spillede en nøglerolle i at udvikle 2,4 GHz-teknologien.

I et patent fra 2008 beskrev han, hvordan man kan opnå et system med et minimalt strømforbrug, og hvordan kommunikationen i høreapparatet foregår i meget korte tidsrum, hvor der ikke er forstyrrende kommunikation i samme frekvensbånd fra f.eks. trådløse netværk.

Som et yderligere led i at skabe et robust system fordeles kommunikationen skiftevis på 35 forskellige kanaler i frekvensbåndet.

Der var stukket en klar deadline ud. Det første produkt skulle lanceres på en konference i USA i begyndelsen af 2010.

»Hen over en sommeren 2009 havde vi travlt. Ferie var der ikke noget af, og arbejdstiden var omkring de 60 timer om ugen,« siger Brian Dam Pedersen.

Ingeniørerne jublede, da de kunne lancere det første produkt. Men færdige var de ikke. En af de ting, som de måtte opgive at få med i den første udgave, var ear-to-ear-teknologi, der gør det muligt for de to høreapparater at kommunikere med hinanden.

»Hvis de to høreapparater skal fungere som ét system, er de nødt til at udveksle information om støjforhold og signalbehandling,« forklarer Brian Dam Pedersen.

Antennesignaler ved 2,4 GHz kan dog ikke passere kroppen eller hovedet uden kraftig dæmpning, så det viste sig umuligt at få denne feature med inden for tidsfristen.

Efterfølgende blev antennerne omdesignet, så antennesignalet kan passere rundt om hovedet.

For at få dette med i produktet måtte udviklingsprocessen justeres. Traditionelt gik man ud fra et mekanisk design, som elektroingeniørerne så siden hen måtte placere deres enheder i på bedst mulige vis.

»Nu foregår udviklingsprocessen mere som en form for elektromekanisk pingpong,« siger Brian Dam Pedersen.

Blandt konkurrenterne har Starkey nu også lanceret en 2,4 GHz – men foreløbig uden den svære ear-to-ear-teknologi.