Drengen fra grillbaren på Amager, der blev topchef for Grundfos i Kina

I 1975 fløj Humphrey Lau med sin farmor fra Hongkong til Danmark, hvor hans forældre havde slået sig ned og åbnet en grillbar på Amager. Han var otte år og regnede med at skulle tilbage til Kina igen. Det kom han også – men der skulle gå næsten 20 år, og han var blevet dansker og civilingeniør i mellemtiden.

Humphrey Lau på et billede fra cirka 1976, kort efter at han var kommet til Danmark. Han står med sin lillesøster Pui Ling foran familiens grillbar på Amager Illustration: Experimentarium

I dag er den snart 50-årige Humphrey Lau administrerende direktør for Grundfos Kina. Vejen hertil har han skrevet om i bogen ‘Slå den røde dronning’.

Titlen refererer til børnebogen ‘Bag spejlet’, hvor den røde dronning i Eventyrland fortæller Alice, at hun skal løbe alt, hvad hun kan for at blive på samme sted og dobbelt så hurtigt for at flytte sig.

Find dit lederjob her

Kampen mod den røde dronning er en metafor for forfatterens personlige liv og stræben og på de udfordringer, han støder på i sit professionelle virke. Den afspejler også det motto, Humphrey Lau sætter sit kompas efter: ‘At gøre sit bedste er ikke godt nok. Kun når jeg får ting til at ske, er det godt nok’.

»For mig er det alt eller intet. Jeg giver ikke op, og inden jeg går i gang, mobiliserer jeg så meget engagement, at jeg går efter at vinde. En andenplads er aldrig nok,« understreger Humphrey Lau.

Vil ikke være grillbar-drengen

Få år efter familien blev samlet i Danmark, døde Humphrey Laus far af kræft. Herefter kørte hans mor grillbaren videre med ham og hans lillesøster som uundværlig arbejdskraft, samtidig med at han skulle finde sig til rette i et helt nyt land og passe sin skole.

Det tidlige ansvar har spillet en afgørende rolle for hans indstilling til livet, mener Humphrey Lau:

»Det er årsag til en god del af min præstationstrang, men primært har det betydet, at jeg vil være i kontrol og styre tingene. Jeg ved, at jeg intet får forærende og er nødt til at komme til fadet, men også at tingene nok skal lykkes, bare jeg vil det nok.«

Er nødt til at være bedre

Som ny i et fremmed land følte Humphrey Lau, at han måtte løbe om kap med den røde dronning, og den følelse har aldrig forladt ham. Selv ikke i dag, hvor han opfatter sig selv som 80 procent dansk og 20 procent kineser:

»Siden jeg var barn, har det været mit mantra, at jeg som førstegenerationsindvandrer må præstere 25 procent bedre end andre for at følge med. Ellers ville jeg komme helt bagerst eller bare være grillbar-drengen igen. Jeg må hele tiden flytte mine mål for at være de 25 procent bedre,« forklarer Humphrey Lau.

Kineser udenpå

I bogen 'Slå den røde dronning' fortæller Humphrey Lau om sin vej fra Kina over Danmark og til Kina igen Illustration: Experimentarium

En af de store udfordringer har været at finde ud af, hvem han egentlig er. I dag definerer han sig selv som dansk-kineser. Vel at mærke ikke som både-og, men som hverken-­eller, fordi han hverken er det ene eller det andet 100 procent og derfor står lidt udenfor begge steder:

»For de fleste er det forholdsvist nemt at definere, hvem de er, men for mig har det været svært. Jeg er født i Hongkong af kinesiske forældre, men dansk er mit modersmål, og jeg føler mig dansk. Mange kunne sige ‘Herre gud, det kan da være lige meget’. Men for mig betyder det meget,« siger Humphrey Lau.

Svært at se kinesisk ud, men ikke at være det

Når det har været så vigtigt, hænger det også sammen med, at det ikke skal hedde sig, at hans gode arbejdsresultater i Kina skyldes, at han har et forspring, fordi han kender kulturen indgående:

»Det er måske også en stolthedsting, fordi det faktisk er mere op ad bakke i Kina, når man som jeg ser kinesisk ud, men ikke er det.«

Sprogligt er Humphrey Lau f.eks. lige så meget på udebane som en dansker i Italien. Grundfos ligger nemlig i Shanghai, hvor man taler mandarin, mens han taler kantonesisk – tilmed på en otteårigs niveau.

»Kinesere bliver altid skuffede, når jeg åbner munden. Og skal jeg stykke en sætning sammen, mangler jeg nok 60 procent af ordene. Derfor bruger jeg altid tolk til forretningsmøder, og når jeg holder tale.«

At få ting til at ske

Næsten 20 år efter sin ankomst til Danmark, i 1994, blev Humphrey Lau sendt til Kina for Novo Nordisk. Hans opgave var at etablere en ny fabrik helt fra bunden inklusive at få fabrikken godkendt, bygget og hyret folk. Kort sagt stå i spidsen for alt, hvad der hører til en virksomhed.

Missionen lykkedes, og fire år efter var han i Danmark igen – uden planer om at vende tilbage til Kina.

Alligevel var der bud efter ham otte år senere, i 2006. Den daværende chef for Novozymes i Kina havde fået nyt job, og det var svært at besætte stillingen. Humphrey Lau var ikke synderligt begejstret for udsigten til endnu en udstationering, men indvilgede, fordi der var tale om en begrænset periode.

Implementering er nøglen til succes

Det er ti år siden nu, og han er der stadig. Siden 2008 som administrerende direktør for Grundfos Kina.

Da han overtog posten for otte år siden, var der røde tal – i dag er det koncernens største marked.

»Jeg tror, at min succes med fabrikken i Kina skyldes, at jeg står uden for alle kasserne, og derfor er meget bedre til nøgternt at beskrive tingene i perspektiv. Jeg kan se tingene udefra. Det lyder så banalt, men det gennemsyrer alt, hvad jeg laver,« siger Humphrey Lau.

For eksempel har han noteret, at vesteuropæere går meget systematisk til værks, inden de træffer en beslutning, mens kinesere lader sig vejlede af deres mavefornemmelse. Men ingen undersøgelse kan afgøre, hvad der giver succes. Og det er nok, fordi det handler om noget helt andet, forklarer han:

»Efter min mening skyldes det, at den stærkeste ‘driver’ for, hvorvidt en beslutning bliver en succes, ligger i implementeringen. Selv en middelmådig plan, der implementeres godt, bliver en succes,« siger Humphrey Lau som et ekko af sit motto: ‘At gøre sit bedste er ikke godt nok. Kun når jeg får ting til at ske, er det godt nok’.