Det skrottede rumfly X-34 skal på vingerne

Ni år efter planerne for det genbrugelige og ubemandede rumfly X-34 blev skrinlagt og modellerne pakket væk i en lagerhal, er flyene nu fundet frem og støvet af igen.

Rumfirmaet Orbital Science Corp. har fundet de to 18 meter lange modeller af X-34 frem fra deres opbevaring på testpilotskolen i Mojava-ørkenen i Californien, og firmaets teknikere er nu ved at gennemgå dem, så de kan komme på vingerne.

X-34 blev skrinlagt i 2000 inden den første prøveflyvning, fordi man havde mistet troen på små genbrugelige rumfly, og fordi der var en række tekniske risikoer bl.a. i forbindelse med flyets Fastrac-motorer.

Alligevel har man nu valgt at genoplive flyene, der kan blive endnu et bidrag til den konstant voksende flåde af nye genbrugelige rumfly som i disse år udvikles i USA.

Det amerikanske forsvar har deres X-37B i kredsløb, og private firmaer som Virgin Galactic med SpaceShip Two og XCOR Aerospace med Lynx har været med til at genoplive interessen for X-34.

Fastracmotoren i X-34 kan levere 267.000 Newton og benytter en blanding af petroleum og flydende ilt som brændstof, og ifølge Nasa har motoren betydelig færre dele end en tilsvarende motor, hvilket gør den billigere.

Orbital Science Corp. fik i 1996 kontrakt med Nasa på at udvikle og bygge X-34 rumflyet for at afprøve nye teknologier. To modeller af X-34 blev bygget. Firmaets moderfly, L-1011, der er et kommercielt rutefly blev ombygget til at kunne bære X-34 underbugen, hvorfra det skulle opsendes på samme måde som firmaets Pegasus-raket.

Rumflyet er 18 meter lang og har et vingefang på 8,4 meter. Efter at være blevet frigivet fra moderflyet, vil dens Fastrac-motor sende den ud i parabolbane, som bringer den ud i 80 kilometers højde på de første prøveflyvninger.

Rumflyet kan opnå hastigheder på otte gange lydens hastighed. Efterfølgen skal X-34 lande på en almindelig landingsbane.

Blandt de teknologier som X-34 skulle afprøve er en ny letvægts kompositstruktur som kræver minimal inspektion mellem hver flyvning, genbrugelige brændstoftanke, ny isolering og nye brændstofkomponenter, et nyt varmebeskyttende materiale som kan klare supersoniske hastigheder og en række nye navigations og styresystemer.

Dokumentation

NASA fakta om X-34