Delta 2 på vej på pension

Der skal efter alt at dømme kun bruges to hænder for at tælle de sidste opsendelser med Delta 2-raketten. Nasa er ved at undersøge, om man skal stoppe med at bruge Boeings Delta 2-raketter til opsendelse af sine videnskabelige satellitter efter 2010.

Siden 60'erne har Delta været Nasas primære raket, og endnu har Nasa kontrakt på ni opsendelser med Delta 2-raketterne, der skal bringe en række videnskabelige satellitter i kredsløb:
* Dawn, der skal studere asteroidebæltet, sendes op 30. juni.
* Marssonden Phønix til august.
* Vejrsatellitter.
* Kepler, der skal finde små jordlignende planeter.
* Gammastrålingsteleskopet Glast.
* Havobservationssatellitter som Aqaurius og Ostm (Ocean Surface Topography Mission).
* Wise (Wide-Field Infrared Survey Explorer) i november 2009.

Dertil kommer det amerikanske forsvars opsendelser med Delta-2, hvoraf den sidste er opsendelsen af en GPS-2RM-satellit, der er planlagt til september 2008.

En arbejdshest

Der skal efter alt at dømme kun bruges to hænder for at tælle de sidste opsendelser med Delta 2-raketten. Nasa er ved at undersøge, om man skal stoppe med at bruge Boeings Delta 2-raketter til opsendelse af sine videnskabelige satellitter efter 2010.

Delta-raketterne er en videreudvikling af det amerikanske interkontinentale ballistiske Thor-missil og har været Nasas arbejdshest siden midten af 60'erne og indtil begyndelsen af 80'erne, hvor dens opgaver blev overtaget af rumfærgerne.

Efter Challengers forlis i 1986 blev satellitterne fra Nasa og det amerikanske forsvar – efter ordre fra præsident Ronald Reagan – flyttet tilbage til Delta 2-raketterne. Sammenlagt har de fløjet over 130 gange, hvoraf en stor del har været for Nasa. Det var også en Delta 2-raket, som opsendte den dansk Ørsted-satellit i februar 1999.

Delta 2-raketten findes i flere varianter med to eller tre trin og forskellige faststof­raketter uden på første trin. De kan opsende mellem 900 kg og 2,17 ton til geostationær overførelsesbane, eller mellem 2,7 og 6,1 ton til lav jordbane.

Hverken Nasa eller Boeing vil officielt oplyse, hvad en Delta 2-opsendelse præcis koster, men ifølge Space News viser interne Nasa-dokumenter, at man betaler mellem 300 og 390 mio. kr. pr. opsendelse. Raketterne bygges i Decatur i Alabama, Pueblo Colorado og markedsføres fra Californien. De kan opsendes fra enten Vandenberg-rumcenteret i Californien eller Cape Canaveral i Florida.

Kraftigere alternativer

Der skal efter alt at dømme kun bruges to hænder for at tælle de sidste opsendelser med Delta 2-raketten. Nasa er ved at undersøge, om man skal stoppe med at bruge Boeings Delta 2-raketter til opsendelse af sine videnskabelige satellitter efter 2010.

Mellem 2010 og 2012 regner Nasa med at skulle opsende mellem fire og seks videnskabelige satellitter, som ville have passet til Delta 2-raketterne. Men pålidelighed og økonomi er ifølge Nasa vigtigere end blot at holde Delta 2-raketterne i live.

Nasa har en kontrakt med Boeing om levering af raketter, som løber indtil 2010. Et alternativ kunne være at flytte de nye opsendelser til de nye og kraftigere Atlas 5 eller Delta 4-raketter. Dette vil dog indebære den "risiko", at Nasa bliver fristet til at bygge tungere og dermed dyrere satellitter og sonder.

Nasa er bl.a. i gang med at se, om man kan kombinere flere af de nye satellitprojekter på samme Atlas 5 eller Delta 4-opsendelse, på samme måde som Arianespace gør det i dag på Ariane 5-raketterne.

Der skal efter alt at dømme kun bruges to hænder for at tælle de sidste opsendelser med Delta 2-raketten. Nasa er ved at undersøge, om man skal stoppe med at bruge Boeings Delta 2-raketter til opsendelse af sine videnskabelige satellitter efter 2010.

Normalt kræver Nasa, at der skal være gennemført 14 vellykkede opsendelser i træk med en raket, inden man vil sende en af sine dyre videnskabelige satellitter op med raketten. På det seneste er dette princip dog blev fra­veget, for eksempel med Atlas 5.

Mike Rein fra United Space Alliance, som står for kontrakten med Nasa på vegne af Boeing, oplyser, at man ikke kan holde Delta 2-produktionen åben på forventning om mulige opsendelser fra Nasa. Man er nu i gang med at få et overblik over, hvad der er produceret af reservedele til Delta 2, så man kan se, hvad det kræver at kunne gennemføre yderligere opsendelser fra 2010 til 2012. Rein forventer, at Nasa når frem til en beslutning inden sommeren er ovre, men samtidig arbejder United Space Alliance på at foreslå Nasa mulige alternativer til Delta-2.