Danske forskere får hjælp fra Berkeley til at gøre planter til fabrikker

Amerikanske pionerer inden for syntesebiologi indgår samarbejde med danske forskere.

Som Ingeniøren skrev fredag arbejder danske forskere på at manipulere rundt i plante- og algeceller, så fotosyntesen kan målrettes produktion af eksempelvis brint eller vaniljesmag.

Det danske forskningsprojekt har nu fået øjnene op hos det californiske universitet UC Berkeley, der har været toneangivende i den fremspirende forskning i krydsfeltet mellem kemi, biofysik, biologi og molekylærbiologi, og som nu er i færd med at oprette et særskilt fakultet for den nye disciplin.

Det nye fakultet skal samarbejde med de danske forskere.

»Vi ønsker at samarbejde med Danmark, fordi man her som noget ret enestående har formået at kombinere syntesebiologi med nanoteknologi. Det har vi ikke set andre steder,« siger dekan for UC Berkeleys College of Engineering, Shankar Sastry,i en pressemeddelelse fra Videnskabsministeriet.

Han henviser til projektet på Københavns Universitet, der er et nyt samarbejde mellem universitetets Nano-Science Center, Det Sundhedsvidenskabelige Fakultet og det Biovidenskabelige Fakultet.

For et halvt år siden fik det danske projekt 120 millioner kroner fra Unik-forskerpuljen. Den største bevilling nogensinde til tværfaglige forskningsindsatser.

Danskerne glæder sig over samarbejdet med amerikanerne.

»Indenfor syntesebiologi findes der ikke en bedre partner i verden end Berkeley. De har ressourcerne til at udføre forsøg i helt stor skala, og vi kan bidrage med specialviden omkring mange af processerne,« siger lederen af UNIK-projektet, professor i nano- og materialekemi Thomas Bjørnholm, i pressemeddelelsen.

Også forskningsrådene ser fordele i samarbejdet.

»Ved at forske sammen med verdens førende inden for området undgår begge parter at lave de samme fejl, og vi undgår risikoen for at spilde forskningsmidlerne. Med de klimaudfordringer, vi står over for, er tiden moden til at satse på syntesebiologi,« siger formanden for Det Strategiske Forskningsråd, professor Peter Olesen.

Små grønne fabrikker

Forskerne vil skræddersy planters bittesmå byggeklodser, så de blandt andet kan bruges i produktionen af bæredygtig energi. De forsøger at omdanne planter til små, grønne fabrikker, der kan omsætte lysenergi til kemisk energi i form af enten brint eller elektricitet, eller som kan gøre plantebestanddele lettere at omdanne til biobrændstof.

»I klassisk biologi studerer vi naturens byggesten, i syntesebiologi tager vi de byggesten og sætter dem ind i nye sammenhænge. Her er nanoteknologiens værktøjer afgørende, så vi kan komme helt ned på enkelt molekyle-niveau,« siger Jay Groves, kemiprofessor på UC Berkeley i pressemeddelelsen.

Stolt minister

»Jeg er stolt over, at Danmark kan matche verdens førende forskere indenfor syntesebiologi. En vigtig ramme for dansk-californisk samarbejde bliver en ny forskningsaftale mellem USA og Danmark, som jeg forventer at underskrive sammen med USA's nye ambassadør i Danmark senere i år. Aftalen åbner bl.a. for, at der kan søges om støtte til øget samarbejde i fremtiden,« siger Helge Sander i pressemeddelelsen.

De danske forskere har netop været i USA og det forventes, at der afholdes en workshop i syntesebiologi i Danmark i 2010.