Dansk metode udvikler medicin hurtigere og billigere

Om fem år kan medicinalvirksomheder formentlig spare måneders arbejde og millioner af kroner med en ny radioaktiv biomarkør, der hurtigt kan afsløre, om nye lægemiddelkandidater mod kræft rent faktisk virker.

Den nye metode, som er under udvikling af forskere på Rigshospitalet, kan måle lægemidlers effekt efter blot 24 timer i kroppen på dyr eller mennesker. Indtil videre er metoden blevet testet på dyr med gode resultater - i løbet af 2008 vil metoden også blive testet på mennesker.

I dag må virksomheder, der udvikler kræftlægemidler, vente op til flere måneder, før de kan konstatere, om et lægemiddel har fået en kræfttumor til at blive mindre.

»For virksomhederne er det uhyre vigtigt straks at kunne afgøre, om lægemidlet ikke har nogen effekt. Det kan de fremover teste med det samme - så behøver de ikke vente adskillige uger på at konstatere, at tumoren ikke blev mindre,« siger professor og overlæge Andreas Kjær, Cluster for Molecular Imaging ved Københavns Universitet og Klinik for Klinisk Fysiologi, Nuklearmedicin og PET, Rigshospitalet. Han er leder af forskningsprojektet.

Princippet i den effektive lægemiddeltest er at indsprøjte det nye lægemiddel sammen med en portion af den radioaktive biomarkør. Hvis lægemidlet slår kræftcellerne ihjel, vil cellerne på svulstens overflade dø. Biomarkøen er udviklet, så den netop kobler sig til disse døende celler.

Herefter scannes patienten, og på scanningsbilledet vil lægerne kunne se biomarkøren lyse op omkring kræftsvulsten. Scanningsbilledet afslører altså, om lægemidlet virker.

Bedre behandlingsmuligheder

Biotekvirksomheden TopoTarget er med i forskningsprojektet, der går ud på at udvikle den nye teknik. Indtil videre kan firmaet dog ikke sige, hvor meget hurtigere udviklingen af et lægemiddel kan blive for dem.

Ifølge Maxwell Sehested, forskningsdirektør i TopoTarget handler det ikke kun om, at teknikken kan give hurtigere lægemiddeludvikling - et andet vigtigt mål for metoden er at give kræftpatienterne en bedre og mere effektiv behandling.

»Det er et spændende projekt. Drømmen er, at vi kan se, hvad der sker i tumoren, uden at vi skal tage en vævsprøve ud eller vente flere måneder for at se om tumoren skrumper. Det allerbedste vil være, om man meget tidligt i forløbet af en kræftbehandling kan forudsige, hvorvidt den pågældende behandling er virksom,« siger Maxwell Sehested.

For i dag responderer kun omkring 30 pct. at patienterne på kræftlægemidlerne. De 70 pct. vil kunne sorteres fra ved teknikken, forklarer han.

Disse patienter vil så kunne komme i gang med en anden behandling, som virker på dem.

Hele projektet har et budget på 50 millioner kroner. Heraf finansierer TopoTarget en væsentlig del. Derudover har projektet en bevilling på 25 millioner kroner fra Højteknologifonden og det bliver udført af forskere fra Københavns Universitets, Rigshospitalet og TopoTarget. Udgangspunktet i projektet er lægemidler mod cancer, fortæller Andreas Kjær, men metoden vil senere også kunne overføres til andre lægemidler. Efter projektets femårige forløb vil metoden blive en service, der kan tilbydes andre biotekvirksomheder.

Væsentligt fremskridt

Metoden er ifølge Andreas Kjær et væsentligt fremskridt i forhold til de eksisterende metoder. I dag må forskerne ofte vente måneder for at konstatere om et lægemiddel virker, eller de må udtage en vævsprøve.

Men dette er ikke ideelt, da man ikke efterfølgende kan gentage undersøgelsen og se, hvordan tumoren ser ud en uge og to måneder efter, at lægemiddelbehandlingen er sket, forklarer Andreas Kjær.

Et andet problem er, at man risikerer, at vævsprøven er udtaget ved siden af tumoren, så den ikke er repræsentativ for cancercellerne.