Blinkende stjerne huser måske planeter

Et internationalt netværk af astronomer har i løbet af det sidste år observeret stjernen KH-15D indgående, og har opdaget en højest udsædvanlig variation i dens lysstyrke. Astronomerne mener, at det måske kan skyldes, at en eller flere planeter bevæger sig rundt om stjernen i dens protoplasmaskive af støv og gas.

Ifølge William Herbst fra Wesleyan Universitet, er resultatet, at det ser ud som om stjernen blinker til astronomerne. KH-15D blev opdaget af Herbst og en af hans studerende i 1997. Efterfølgende er den blevet undersøgt med universitets 0,6 meter teleskop. Dette afslørede et udsædvanlig mønster i dens lysstyrke, hvor den hvert 48,3. dag svinder ind til kun 4 procent af sin oprindelige styrke. Den holder lysstyrken i 18 dage, indtil den vender tilbage til den normale lysstyrke.

Variable stjerner og varierende binære stjerner er meget almindelige, men Herbst har aldrig før set noget som KH-15D blandt de tusindvis af stjerner, som han og hans studerende har observeret. For at indsamle mere data, indgik han et samarbejde med andre teleskoper i USA, Israel og Usbekistan. Fra september 2001 til april i år, indsamlede man med disse data fra fem af stjernens cykluser. En analyse af disse data har gjort det muligt for Herbts og hans kollegaer at opstille en model for KH-15D.

Ung som vor egen Sol

Astronomerne mener, at KH-15D er en ung sol på kun tre milliarder år ligesom vores egen, der har en skive af protoplasma, støv og asteroider kredsende omkring sig. Dette understøttes af, at lyset fra stjernen bliver mere blåligt, hvilket vil ske, hvis det spredes af materiale i en protoplasmaskive af støv og asteroider.

Hvis støvskiven ikke ses lige fra siden, kan det forklare variationerne i lyset fra stjernen, når bølger i materialet periodevis blokerer for lyset. Disse bølger i materialet kan kun eksistere, hvis der findes objekter i skiven som forhindre materialet i at fordele sig jævn omkring stjernen.

Astronomerne kender endnu ikke antallet og størrelsen på objekter som laver bølger i støvskiven, men ifølge Herbst tyder alt på, at der er mindst to objekter med en periode på 96,7 dage i stedet for et med 48,3 dage. Objekterne kan være alt fra planeter til mindre stjerner. Andre astronomer, mener at denne opdagelsen kan været Rosetta-stenen for at tyde hvordan planeter dannes.

KH-15Ds store afstand fra Jorden, 2.400 lysår, og objekternes afstand til stjernen, hvilket er mindre end afstanden mellem Jorden og Merkur, betyder, at det er meget usandsynligt nogensinde at kunne komme til at se objekterne direkte med teleskoper