Astronomer finder universets hidtil mindste solsystem

Astronomer har med Nasas Kepler-planetteleskop fundet de hidtil tre mindste planeter, man kender. Planeterne kredser omkring Stjernen Koi-961 og har hver en radius der er 0,78, 0,73 og 0,57 gange Jordens radius. Den mindste af de tre er cirka på størrelse med Mars.

De tre planeter kredser så i baner, der bringer dem så tæt på stjernen, at de bliver for varme til at vand kan eksistere. Koi-961 er en rød dværgstjerne med en diameter på omkring en sjettedel af Solens og cirka 70 procent større end Jupiter. De tre planeter har en omløbstid på under to dage. Koi-961 befinder sig 130 lysår borte.

Opdagelsen af de tre planeter er gjort af et hold astronomer fra Nasa Exoplanet Science Institute på California Institute of Technology i Pasadena USA. Holdet blev ledet af astronom John Johnson.

Planeterne blev fundet i data offentliggjort fra Kepler-teleskopet og efterfølgende bekræftet via observationer med Palomar-observatoriet ved San Diego og W.M. Keck observatoriet på Mauna Kea på Hawaii. De efterfølgende observationer ændrede væsentligt planeternes størrelse fra, dem som var anslået ud fra Keplers data.

Kun få klippefyldte planeter

Af de omkring 700 planeter omkring andre stjerner, som vi kender i dag, er kun omkring en håndfuld klippefyldte planeter. Kepler-planetteleskopet holder hele tiden øje med omkring 156.000 stjerner for at se efter periodiske ændringer i deres lysstyrke, der kan være tegn på omkredsende planeter, der passerer ind foran deres moderstjerne.
John Johnson siger i en pressemeddelelse:

»Dette er det hidtil mindste solsystem vi kender. Det minder faktiske mere om Jupiter og dens måner, end noget andet plantesystem. Opdagelsen er endnu en gang bevis for den diversitet af planetsystemer der findes i vores galakse«.

Røde dværgstjerner er den mest almindelige type stjerner i Mælkevejen. Cirka 80 procent af stjernerne i vores galakse menes at være røde dværgstjerner. Fundet af de tre små klippe fyldte planeter omkring en rød dværgstjerne kan tyde på, at vores galakse måske er fyldt med mange lignende klippefyldte planeter.

Fundet er det seneste i en lang række opdagelser fra Kepler. I december sidste år fandt man med teleskopet den første planet i den beboelige zone omkring en stjerne, Kepler-22b. Senere på måneden blev der fundet to jordlignende planeter omkring en stjerne der ligner Solen, Kelper-20e og -20f. De tre nye små klippefyldte planeter hedder Koi-961.01, -.02 og -.03.

Opdagelsen af de tre planter blev præsenteret på det årlige møde i American Astronomical Society i sidste uge.