Asteroiden 1998-QE2 har sin egen måne

Asteroiden 1998-QE2 passerede fredag 31. maj Jorden i en afstand af 5,8 millioner kilometer – svarende til cirka 15 gange afstanden mellem Jorden og Månen.

Passagen var det nærmeste, 1998-QE2 kommer på vores planet de næste 100 år, og under den udramatiske forbiflyvning fik astronomerne god lejlighed til at undersøge det besøgende himmellegeme.

Studierne blev ledet af Marina Brozovic fra Nasas Jet Propulsion Laboratory i Californien og blev foretaget med Nasas 70-meters Goldstone-system i Californien og Arecibo-observatoriet i Puerto Rico.

En binær asteroide

Et af de første resultater af disse undersøgelser er, at man har fundet en måne i kredsløb om asteroiden. Radarbilleder fra Goldstone-systemet optaget 29. maj i en afstand af seks millioner kilometer viste nemlig, at 1998-QE2 er en såkaldt binær asteroide, bestående af to dele.

I familien af nærjorden-asteroider er cirka 16 procent af de medlemmer, der har en diameter på over 200 meter, binære, hvilket betyder, at de består af to dele. Billederne viser, at den største del af 1998-QE2 er cirka 2,7 kilometer i diameter og roterer på lidt under fire timer.

Store mørke skygger på radarbillederne tyder på store fordybninger. De første estimater af dens anden del, månen, viser, at den er på cirka 600 meter i diameter. Opløsningen på disse første billeder er på cirka 75 meter pr. pixel.

Asteroiden 1998-QE2 blev opdaget i august 1998 af astronomer fra MIT’s Linear-program (Lincoln Near Earth Asteroid Research) i New Mexico. Dens navn har ingen sammenhæng med Englands dronning Elizabeth eller krydstogtskibet Queen Elizabeth II. Navnet skyldes blot, at man er kommet til denne kombination i den alfabetiske sekvens for, hvornår den er opdaget.

Asteroidens næste forbiflyvning af Jorden bliver i 2119.

Emner : Asteroider